L'histoire

Général Nivelle à Verdun, 1916


Général Nivelle à Verdun, 1916


Le général Nivelle vu peu après avoir pris le commandement de l'armée de Verdun en juin 1916


La bataille de Verdun pendant la Première Guerre mondiale

Fort Douaumont suite à la bataille de 1916. Wikimedia

10. Le gaz toxique a réduit au silence l'artillerie française en juin avant un assaut

Les masques à gaz français au début de la bataille étaient efficaces contre les gaz tirés par les obus de l'artillerie allemande, permettant à l'artillerie française de continuer à tirer. Le 22 juin 1916, les Allemands ont utilisé du gaz diphosgène, tirant plus de 116 000 obus contenant le gaz connu sous le nom de Green Cross contre l'artillerie française. Les obus Green Cross ont été ainsi nommés en raison des marques apposées sur les obus pour les identifier aux artilleurs allemands. Le gaz a agi comme un agent pulmonaire, et le bombardement a largement réduit au silence l'artillerie française. L'attaque a été suivie d'un assaut d'infanterie le lendemain, qui a créé un renflement dans les défenses françaises.

C'est à la suite de l'attentat du 23 juin que le commandant français, le général Nivelle, donne le fameux ordre à ses troupes : « Ils ne passeront pas ». Ce qu'il a dit en fait, c'est "Vous ne les laisserez pas passer, mes camarades" (Vous ne les laisserez pas passer, mes camarades). Les Français ont repris la majeure partie du renflement dans les jours qui ont suivi, car les Allemands avaient épuisé leur réserve d'obus Green Cross. Ils n'avaient également aucun moyen de ravitailler les hommes occupant le renflement, qui ont rapidement manqué d'eau. Le village de Fleury, dans la zone des Ardennes, a fait l'objet de va-et-vient entre les Allemands et les Français pas moins de seize fois avant la fin du mois d'août.


Informations sur Robert Nivelle


Lieu de naissance : Tulle, France
Lieu de décès : Paris, France
Allégeance : France
Service/branche : Armée française
Années de service : 1878-1921
Grade : Général de division
Commandements détenus : 5e régiment d'artillerie
27e brigade d'infanterie
61e division d'infanterie de réserve
IIIe corps
Deuxième armée
Armées françaises sur le front occidental
Forces françaises en Afrique du Nord
Batailles/guerres : Boxer Rebellion
Première Guerre mondiale
Récompenses : Grand-croix de la Légion d'honneur
Médaille militaire
Croix de guerre 1914-1918
Médaille du service distingué

Robert Georges Nivelle (15 octobre 1856 - 22 mars 1924) était un officier d'artillerie français qui a servi pendant la rébellion des Boxers et la Première Guerre mondiale. En mai 1916, il reçut le commandement de la troisième armée française à la bataille de Verdun, la menant là-bas dans des contre-offensives réussies qui repoussèrent les forces allemandes à la fin de 1916. Cependant, lui et le général Charles Mangin étaient déjà accusés d'avoir gaspillé des vies françaises. lors de certaines de ses attaques à Verdun. Suite à ses succès à Verdun, il est promu commandant en chef des armées françaises sur le front occidental en décembre 1916. Il est responsable de l'offensive Nivelle au Chemin des Dames, qui rencontre une forte opposition lors de sa planification. étapes, notamment du général Pétain. Lorsque l'offensive n'a pas réussi à réaliser une percée sur le front occidental, Nivelle a été remplacé en tant que commandant en chef en mai 1917. En résumé, Nivelle était un commandant et un organisateur très compétent dans l'utilisation de l'artillerie de campagne aux niveaux régimentaire et divisionnaire. Sa promotion au plus haut niveau de commandement de l'armée française avait résulté en grande partie de ses talents de persuasion auprès des dirigeants politiques français et britanniques.

Robert Georges Nivelle, né le 15 octobre 1856 dans la ville de province française de Tulle en Corrxèze, avait un père français et une mère anglaise. Il a commencé son service dans l'armée française en 1878 après avoir obtenu son diplôme de l'École Polytechnique cette année-là. D'abord sous-lieutenant dans l'artillerie française, Nivelle est devenu colonel d'artillerie en décembre 1913. Au cours de cette période, Nivelle a servi avec distinction en Algérie, en Tunisie et en Chine. En Chine, il combat la rébellion des Boxers de 1898-1901.

Décrit comme « un artilleur articulé et extrêmement sûr de lui », Nivelle a joué un rôle clé dans la défaite des attaques allemandes lors de l'offensive d'Alsace, de la première bataille de la Marne et de la première bataille de l'Aisne, à la suite des intenses tirs d'artillerie. il s'est organisé contre eux. Par conséquent, il est promu général en octobre 1914. En 1916 a lieu la bataille de Verdun (21 février - 18 décembre), au cours de laquelle Nivelle est subordonné à Philippe Pétain. Lorsque Pétain a été promu au commandement du Groupe d'armées central français, Nivelle a été promu au commandement précédent de Pétain de la deuxième armée française, qui luttait contre les Allemands à Verdun, et il a pris le contrôle direct de l'armée le 1 Mai 1916.

Nivelle est considéré comme ayant gaspillé la vie de certains de ses soldats dans des contre-attaques inutiles pendant la bataille de Verdun, une seule nouvelle brigade de réserve restait avec la deuxième armée le 12 juin. Après la prise de Fleury par les Allemands le 23 juin, Nivelle publia un ordre du jour qui se termina par la désormais célèbre ligne : Ils ne passeront pas ! (Ils ne passeront pas !). Nivelle a ordonné l'emploi d'un barrage rampant lorsque les Français ont effectué leur premier contre-coup le 24 octobre. L'artillerie soutenant l'infanterie se concentrait davantage sur la suppression des troupes allemandes que sur la destruction d'objets spécifiques. Ces tactiques se sont avérées efficaces lorsque Fleury a été capturé le 24 octobre, ainsi que le fort de Douaumont, un bâtiment dont la capture par les Allemands le 25 février 1916 a été très célébrée en Allemagne. Les contre-coups réussis de Nivelle ont été un facteur important dans la décision de le nommer commandant en chef des armées françaises le 12 décembre 1916.

Nivelle croyait qu'un important bombardement à saturation, suivi d'un vaste barrage rampant et d'assauts agressifs d'infanterie, serait capable de briser les défenses frontales de l'ennemi et d'aider ses troupes à atteindre la ligne de tir allemande au cours d'une seule attaque, qui serait suivie d'une percée dans deux jours. En 1917, Nivelle proposa que les forces françaises attaquent les Allemands sur l'Aisne en gardant 27 divisions en réserve pour exploiter la rupture des défenses allemandes qui en résulterait, après que les forces britanniques et françaises eurent lancé des attaques préliminaires entre Arras et l'Oise pour occuper les troupes de réserve allemandes. Haig, le commandant britannique, avait des réserves sur le plan de Nivelle et ne le soutenait qu'en termes généraux, et seulement tant que les opérations britanniques prévues en Belgique n'étaient pas interrompues. À la recherche d'une alternative à plusieurs mois de guerre d'usure, les dirigeants politiques britanniques et français ont soutenu la proposition de Nivelle. Pour cette offensive, Haig serait subordonné à Nivelle.

Entre le 16 mars et le 20 mars 1917, les Allemands se retirent du saillant de Noyon et d'un saillant plus petit près de Bapaume. Le général français Franchet d'Esperey, commandant du groupe d'armées du Nord, a demandé à Nivelle s'il pouvait attaquer les Allemands alors qu'ils se retiraient. Nivelle croyait que cette action perturberait son plan opérationnel et a refusé la demande de d'Esperey en conséquence. Nivelle a depuis été réputé avoir raté sa seule véritable occasion de perturber le retrait allemand. La confiance de Haig dans l'offensive planifiée de Nivelle ne s'est pas améliorée lorsque Paul Painlev a été nommé ministre français de la Guerre en mars 1917, car Painlev n'avait guère confiance dans les concepts de Nivelle. Philippe Pétain, à la tête duquel Nivelle avait été promu commandant en chef, voulait lancer une attaque d'envergure contre les Allemands près de Reims. La proposition est considérée comme ayant probablement entraîné des difficultés considérables pour les Allemands, mais Nivelle a refusé parce que l'offensive de Pétain retarderait l'offensive de Nivelle de deux semaines. Le général Micheler, commandant le groupe d'armées de réserve français, qui devait exploiter la percée attendue sur l'Aisne, avait de sérieux doutes sur la bataille à venir. Dans une lettre à Nivelle le 22 mars, Micheler a fait valoir que les Français pourraient ne pas percer aussi rapidement que Nivelle le voulait, car les Allemands avaient des réserves disponibles et avaient renforcé leurs défenses le long d'un secteur clé de l'Aisne. Les autres commandants des groupes d'armées français avaient également des inquiétudes, mais Nivelle n'a pas apporté d'ajustements majeurs à son plan.

Assisté du colonel (et ancien ministre de la Guerre) Messimy, Micheler a fait part de ses inquiétudes au Premier ministre Alexandre Ribot. Le 6 avril, Nivelle rencontre Micheler, Pétain et plusieurs hommes politiques, dont le président Poincaré et le ministre de la Guerre Painlev à Compiègne.

Painlev a fait valoir que la révolution russe signifiait que la France ne devait pas s'attendre à une aide majeure de la Russie et que l'offensive devait être retardée jusqu'à ce que les forces américaines soient disponibles. Les Américains pourraient s'impliquer. Micheler et Pétain ont déclaré qu'ils doutaient que la force française affectée à l'attaque puisse pénétrer au-delà de la deuxième ligne des défenses allemandes et ont suggéré une opération plus limitée. Poincaré, résumant les discussions, dit que l'offensive doit se poursuivre, mais qu'elle doit être arrêtée si elle ne parvient pas à rompre le front allemand. À ce stade, Nivelle a proposé de démissionner si son plan n'était pas accepté mais les politiciens lui ont déclaré leur entière confiance.

Ainsi, le plan de Nivelle resta inchangé, malgré les doutes exprimés par les autres généraux. Nivelle a été soumis à une pression accrue pour obtenir des résultats décisifs.

Le 4 avril, lors d'une attaque allemande au sud de l'Aisne, les plans de l'assaut français sont capturés, mais Nivelle ne change pas ses plans.

L'offensive de Nivelle a commencé le 16 avril 1917. Elle a commencé une semaine après que les forces britanniques eurent attaqué près d'Arras. Nivelle a fait plusieurs déclarations qui ont amélioré le moral des troupes françaises impliquées dans l'offensive de Nivelle. En raison du fait que le bombardement préliminaire contre les Allemands a été nettement moins efficace que prévu et du manque d'un nombre suffisant d'obusiers français, la percée française souhaitée n'a pas été réalisée le premier jour de l'opération, malgré l'utilisation de 128 chars. . Au 20 avril, les Français avaient 20 000 prisonniers et 147 fusils, ce qui est considéré comme « des résultats impressionnants par rapport aux normes des années précédentes ». Cependant, une percée décisive sur l'Aisne n'a pas été réalisée, les Français ont subi 96 125 victimes au 25 avril, l'offensive a entraîné une pénurie d'obus en France, les services médicaux français sont tombés en panne et le retard du transport des blessés français de la la ligne de front démoralisait les soldats français.

À la fin de sa première semaine, l'attaque était au point mort et Nivelle perdait le contrôle. Micheler a convaincu Nivelle de réduire la portée de l'offensive, avec pour seul objectif de sécuriser l'ensemble du Chemin des Dames et de s'emparer de Reims. Nivelle est devenu de plus en plus déprimé au cours de l'offensive, car ses ordres étaient soumis à un examen minutieux par le gouvernement français. Le 29 avril, l'autorité de Nivelle est minée par la nomination de Pétain comme chef d'état-major général, et donc principal conseiller militaire du gouvernement. Bien que les Français aient capturé des parties du Chemin des Dames les 4 et 5 mai, cela n'a pas suffi à « réparer la réputation en ruine de Nivelle ».

Après l'offensive de Nivelle

À la fin de l'offensive le 9 mai, 187 000 pertes françaises ont été subies. Bien que ce soit beaucoup moins que les pertes dans la bataille de Verdun, Nivelle avait prédit un grand succès, et le pays a été amèrement déçu. Pétain remplace Nivelle en tant que commandant en chef le 15 mai. En décembre, Nivelle a été envoyé pour servir en Afrique. Il rentre en France après la fin de la Première Guerre mondiale en novembre 1918, se retire de l'armée en 1921. Il meurt le 22 mars 1924.

Nivelle a fait l'objet de critiques notables pour certaines de ses actions pendant la Première Guerre mondiale. Julian Thompson soutient que Nivelle était « négligent des pertes », qu'il était un « choix désastreux pour succéder à Joffre en tant que commandant en chef », et que la planification de l'offensive Nivelle était « bâclée ». Dans le livre World War 1 : 1914-1918, l'exécution de l'offensive Nivelle est considérée comme « meurtrière ». David Stevenson dit que l'attaque du Chemin des Dames a été une "catastrophe".

Nivelle est également considérée positivement à certains égards. Dans le dictionnaire Macmillan de la Première Guerre mondiale, il est décrit comme « un tacticien compétent en tant que colonel de régiment en 1914 », que ses tactiques de barrage rampant étaient « innovantes », et qu'il a pu galvaniser « une opinion publique de plus en plus pessimiste en France " en décembre 1916. " J Rickard pense que la poussée de Nivelle pour un plus grand développement du char a contribué à son amélioration en 1918, et il dit également que Nivelle était un " artilleur doué ".

L'offensive de Nivelle est blâmée par certains historiens pour avoir déclenché les mutineries de l'armée française de 1917. Tim Travers déclare que « les lourdes pertes françaises de l'offensive de Nivelle ont entraîné des mutineries de l'armée française », et David Stevenson propose que « l'offensive de Nivelle - ou plus précisément la décision de persister avec elle-précipita les mutineries françaises de mai et juin [1917]".

Le mont Nivelle sur le Continental Divide dans les Rocheuses canadiennes a été nommé pour lui en 1918 des sommets avec les noms d'autres généraux français sont à proximité : Cordonnier, Foch, Joffre, Mangin et Pétain.

Légion d'honneur
Chevalier (9 juillet 1895)
Officier (21 décembre 1912)
Commandant (10 avril 1915)
Grand Officier (13 septembre 1916)
Grand-Croix (28 décembre 1920)
Médaille militaire (30 décembre 1921)
Croix de guerre 1914-1918 avec 3 palmes
Médaille Interalliée de la Victoire
Médaille Commémorative de l'Expédition de Chine 1900-1901
Médaille Commémorative du Maroc avec agrafes "Oudjda" "Haut-Guir"
Médaille Commémorative de la Grande Guerre
Grand Cordon de l'Ordre de Léopold (Belgique)
Croix de guerre (Belgique)
Officier du Nicham Iftikhar (Tunisie)
Médaille du service distingué (États-Unis)

Bataille de Verdun
Offensive Nivelle
Deuxième bataille de l'Aisne
Philippe Pétain
Chemin des Dames

Simkins, Peter Jukes, Geoffrey & Hickey, Michael, La Première Guerre mondiale : La guerre pour mettre fin à toutes les guerres, Osprey Publishing, ISBN 1-84176-738-7
Blake, Robert (éditeur) The Private Papers of Douglas Haig 1914-1918, Londres 1952

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Première Guerre mondiale[modifier | modifier la source]

1914-15[modifier | modifier la source]

Décrit comme « un artilleur articulé et immensément sûr de lui », Nivelle a joué un rôle clé dans la défaite des attaques allemandes lors de l'offensive d'Alsace, de la première bataille de la Marne et de la première bataille de l'Aisne. des intenses tirs d'artillerie qu'il a organisés contre eux. ΐ] Par conséquent, il a été promu au grade de général en octobre 1914. ΐ]

1916 [ modifier | modifier la source]

En 1916 eut lieu la bataille de Verdun (21 février – 18 décembre), au cours de laquelle Nivelle était subordonnée à Philippe Pétain. Lorsque Pétain a été promu au commandement du groupe d'armées central français, Nivelle a été promu au commandement précédent de Pétain de la deuxième armée française, qui luttait contre les Allemands à Verdun, et il a pris le contrôle direct de l'armée le 1er mai 1916. Α]

Nivelle est considérée comme [ selon qui ? Pour avoir gaspillé la vie de certains de ses soldats dans des contre-attaques inutiles pendant la bataille de Verdun, il ne restait qu'une nouvelle brigade de réserve avec la deuxième armée le 12 juin. Après la capture de Fleury par les Allemands le 23 juin, Nivelle publia un ordre du jour qui se termina par la désormais célèbre phrase : Ils ne passeront pas ! (Ils ne passeront pas !). Γ]

Nivelle a ordonné l'emploi d'un barrage rampant lorsque les Français ont effectué leur premier contre-coup le 24 octobre. L'artillerie soutenant l'infanterie se concentrait davantage sur la suppression des troupes allemandes que sur la destruction d'objets spécifiques. Cette tactique s'avère efficace : les troupes françaises reprennent Fleury le 24 octobre, ainsi que le fort de Douaumont, dont la prise par les Allemands le 25 février 1916 avait été très célébrée en Allemagne. Les contre-coups réussis de Nivelle ont été un facteur important dans la décision de le nommer commandant en chef des armées françaises le 12 décembre 1916. Briand a été extrêmement impressionné par Nivelle, racontant les autres dirigeants à la Conférence de Rome (janvier 1917) que lors de ses attaques de Verdun Nivelle avait envoyé des télégrammes de divers endroits sur l'avance, atteignant ses objectifs exactement selon le calendrier prévu. Ζ]

Commandant en chef[modifier | modifier la source]

Nivelle avait moins de pouvoir que son prédécesseur Joffre. Il est placé sous les ordres du ministre de la Guerre Hubert Lyautey et, contrairement à Joffre, l'autorité de Nivelle ne s'étend pas sur le front de Salonique. Η]

Le slogan de Nivelle (attribué aussi à Pétain) était : « l'artillerie conquiert l'infanterie occupe ». Il croyait qu'un bombardement à saturation, suivi d'un barrage rampant et d'assauts agressifs d'infanterie, pourrait briser les défenses frontales de l'ennemi et aider les troupes françaises à atteindre la ligne de tir allemande au cours d'une seule attaque, qui serait suivie d'un percée dans les deux jours. Ώ]

Le plan de Nivelle en 1917, était que les Britanniques prennent le contrôle de 20 miles supplémentaires de front français pour libérer les troupes françaises, puis des attaques d'épuisement anglo-françaises entre Arras et l'Oise pour maintenir les troupes de réserve allemandes occupées, puis une attaque surprise par Forces françaises sur l'Aisne, les « GAR » (Army Group Reserve ou Rupture : deux armées en ligne et deux autres (27 divisions) en réserve, 1,2 million d'hommes au total) pour exploiter la rupture des défenses allemandes qui devait se produire en conséquence. L'attaque sera interrompue si elle n'a pas « rompu » le front allemand dans les 48 heures. Ώ] Ζ]

À la recherche d'une alternative à plusieurs mois de guerre d'usure, les dirigeants politiques britanniques et français ont soutenu la proposition de Nivelle. Β]

Relations avec les Britanniques[modifier | modifier la source]

Haig, le commandant britannique, avait déjà convenu avec Joffre que les Britanniques lanceraient des attaques d'épuisement en 1917, mais a exigé (6 janvier) une confirmation écrite de l'assurance antérieure de Nivelle que si le plan ne réussissait pas à forcer un retrait général allemand, Nivelle reprendrait la ligne britannique pour libérer des réserves britanniques pour son offensive prévue en Flandre. D'après le récit de Spears, Nivelle a accusé Haig d'avoir "une idée fixe" sur la Flandre et d'essayer de "s'emparer de toute la couverture pour lui-même" plutôt que de voir le devant dans son ensemble. Lloyd George a soutenu Nivelle parce qu'il pensait avoir « prouvé qu'il était un homme » à Verdun. Ώ] Β] ⎖]

Haig voulait retarder son attaque jusqu'en mai pour coïncider avec les attaques italiennes et russes, mais on lui a dit d'être prêt au plus tard le 1er avril et de reprendre la ligne française comme demandé. Le gouvernement britannique lui a ordonné de respecter à la fois la « lettre » et « l'esprit » de l'accord avec Nivelle, et de ne pas causer de retards, presque certainement en raison du lobbying privé de Nivelle. ⎗]

Lloyd George a eu une longue conversation (15 février) avec le major Berthier de Sauvigny, un officier de liaison français à Londres, lui disant que Haig devait être subordonné à Nivelle pour l'offensive, comme Milne avait été subordonné à Sarrail à Salonique, et si nécessaire il serait remplacé. Le cabinet de guerre britannique a estimé que les généraux et l'état-major français s'étaient montrés plus compétents que les Britanniques en 1916, tandis que politiquement, la Grande-Bretagne devait soutenir sans réserve ce qui serait probablement le dernier grand effort français de la guerre. ⎘]

Haig a blâmé le mauvais état des chemins de fer, exigeant deux fois les besoins ferroviaires pour moitié moins de troupes que les Français. A la Conférence de Calais, les experts ferroviaires furent bientôt renvoyés, et bien que Nivelle se sentit embarrassé lorsque Lloyd George lui demanda de critiquer Haig, il accepta d'élaborer des règles pour les relations entre les armées britannique et française, qui s'imposeraient également à leurs successeurs allant effronté. Il proposa que les forces britanniques soient placées sous son commandement direct (via un état-major britannique au GQG français), non seulement pour les opérations mais même pour la logistique et la nourriture, avec Haig mis à l'écart et interdit même d'entrer en contact direct avec Londres. Le Britannique CIGS Robertson a perdu son sang-froid lorsqu'on lui a montré les propositions et a cru que Lloyd George, et non les Français, en était à l'origine. Nivelle rendit visite aux généraux britanniques le lendemain matin et s'étonna qu'ils n'aient eu aucune connaissance préalable du plan. En guise de compromis, Haig a obtenu le droit de faire appel au Cabinet de guerre et a conservé le contrôle tactique des forces britanniques, bien que Lloyd George ait insisté - de peur que la conférence ne se sépare sans accord - qu'il soit toujours sous les ordres de Nivelle pendant toute la durée de l'offensive. ⎙] ⎚]

Les Allemands avaient récemment ajouté 300 bataillons à leurs forces par une mobilisation intensive, et Haig a affirmé (3 mars) qu'avec le BEF dispersé en ayant repris la ligne au sud, ces forces pourraient être utilisées pour attaquer à Ypres et le couper des ports de la Manche. En supposant que Haig inventait cette menace, Nivelle lui a écrit une lettre, s'adressant à lui comme un subordonné, et a relancé l'idée d'un état-major britannique à GQG, cette fois sous l'autorité de Robertson, mais par l'intermédiaire duquel Nivelle donnerait des ordres à Haig. Nivelle a maintenant exigé que le BEF soit divisé en deux groupes d'armées ou bien que Haig soit limogé et remplacé par Gough. Nivelle croyait également que Lloyd George espérait devenir commandant en chef des Alliés, une suggestion si absurde qu'elle fit rire le président Poincaré. ⎛]

Après de nouvelles pressions de Robertson et l'intervention du roi George V, Lloyd George a perdu le soutien du cabinet de guerre britannique et a dû reculer. Lors d'une autre conférence à Londres (12-13 mars) Lloyd George a souligné que le BEF ne doit pas être « mélangé avec l'armée française », et Haig et Nivelle ont rencontré Robertson et Lyautey pour régler leurs différends. ⎜]

Doutes françaises sur l'offensive [ modifier | modifier la source]

Entre le 16 mars et le 20 mars 1917, les Allemands se retirent du saillant de Noyon et d'un saillant plus petit près de Bapaume. ⎝] Le général français Franchet d'Esperey, commandant du groupe d'armées du Nord, a demandé à Nivelle s'il pouvait attaquer les Allemands alors qu'ils se retiraient. Nivelle pensait que cette action perturberait son plan opérationnel et a donc refusé la demande de d'Esperey. ⎝] Nivelle a depuis été réputé avoir raté sa seule véritable occasion de perturber le retrait allemand. Lyautey a démissionné après avoir été crié à la Chambre française (15 mars) et le gouvernement Briand est tombé (19 mars). La confiance dans l'offensive planifiée de Nivelle ne s'est pas améliorée lorsque Paul Painlevé a été nommé ministre français de la Guerre, car Painlevé avait peu de foi dans les concepts de Nivelle. ⎞] Robertson a décrit Nivelle comme un commandant "avec une corde autour du cou". ⎜]

Philippe Pétain, à la tête duquel Nivelle avait été promu commandant en chef, voulait lancer une attaque d'envergure contre les Allemands près de Reims. On considère que la proposition a probablement entraîné des difficultés considérables pour les Allemands, mais Nivelle a refusé car l'offensive de Pétain retarderait l'offensive de Nivelle de deux semaines. Le général Micheler, commandant le groupe d'armées de réserve français, qui devait exploiter la percée attendue sur l'Aisne, avait de sérieux doutes sur la bataille à venir. Dans une lettre à Nivelle le 22 mars, Micheler a fait valoir que les Français pourraient ne pas percer aussi rapidement que Nivelle le voulait, car les Allemands avaient des réserves disponibles et avaient renforcé leurs défenses le long d'un secteur clé de l'Aisne. Les autres commandants des groupes d'armées françaises avaient également des inquiétudes, mais Nivelle n'a pas apporté d'ajustements majeurs à son plan. ⎞]

Assisté du colonel (et ancien ministre de la Guerre) Adolphe Messimy, Micheler a fait part de ses inquiétudes au Premier ministre Alexandre Ribot. Le 6 avril, Nivelle a rencontré Micheler, Pétain et plusieurs hommes politiques, dont le président Poincaré et le ministre de la Guerre Painlevé à Compiègne. L'enquête a commis l'erreur d'interroger les subordonnés de Nivelle devant lui. ⎟]

Painlevé a fait valoir que la Révolution russe signifiait que la France ne devait pas s'attendre à une aide majeure de la Russie et que l'offensive devait être retardée jusqu'à ce que les forces américaines soient disponibles et puissent s'impliquer. Micheler et Pétain ont déclaré qu'ils doutaient que la force française affectée à l'attaque puisse pénétrer au-delà de la deuxième ligne des défenses allemandes et ont suggéré une opération plus limitée. Poincaré, résumant les discussions, dit que l'offensive doit se poursuivre, mais qu'elle doit être arrêtée si elle ne parvient pas à rompre le front allemand. À ce stade, Nivelle a proposé de démissionner si son plan n'était pas accepté mais les politiciens lui ont déclaré leur entière confiance.

Ainsi, le plan de Nivelle est resté inchangé malgré les doutes exprimés par les autres généraux et il était sous une plus grande pression pour obtenir des résultats décisifs. Le Premier ministre Ribot a déclaré : « Notre main a été forcée : il est trop tard pour revenir en arrière ». ⎠]

Le 4 avril, lors d'une attaque allemande au sud de l'Aisne, les plans secrets de l'assaut français sont capturés mais Nivelle ne modifie pas son cap. ⎞]

Offensive Nivelle[modifier | modifier la source]

Après trois reports, l'offensive Nivelle débute le 16 avril 1917. Elle débute une semaine après l'attaque des forces britanniques près d'Arras. Nivelle a fait plusieurs déclarations qui ont amélioré le moral des troupes françaises impliquées : « L'heure lieu ! Confiance ! Courage! Vive la France!". "Edmonds a affirmé que Nivelle avait déclaré: "L'armée allemande s'enfuira, ils veulent seulement partir". Ζ]

En raison du fait que le bombardement préliminaire contre les Allemands a été nettement moins efficace que prévu et du manque d'un nombre suffisant d'obusiers français, la percée française souhaitée n'a pas été réalisée le premier jour de la bataille.

Le prince héritier Wilhem, dans ses mémoires, raconte l'émerveillement des troupes allemandes devant ces attentats futiles mais héroïques : « Le commandant d'une compagnie de mitrailleuses. détruite dans des attaques sans cesse renouvelées et désespérées ». (Griffiths, p.㺧)

Le premier jour de l'attaque, le 16 avril, il y avait eu 120 000 victimes [incohérence probable avec « 96 125 victimes au 25 avril » indiqué infra] Nivelle avait dit qu'il y en aurait environ 10 000. Nivelle avait promis au gouvernement que l'attaque serait soit un succès, soit arrêtée. Mais visiblement il n'avait pas la même interprétation du "succès" qu'eux, il a ordonné que les attaques se poursuivent. Le 19, le ministre Paul Painlevé vient le voir pour arrêter l'offensive mais Nivelle est convaincu que les attaques doivent se poursuivre. Peu à peu, tout s'était transformé en une action semblable à la Somme que tous avaient redoutée. (Griffiths, p.㺧) Le 20 avril, les Français ont fait 20 000 prisonniers et 147 fusils, ce qui est considéré comme « des résultats impressionnants par rapport aux normes des années précédentes ». ⎢] Cependant, une percée décisive sur l'Aisne n'avait pas été réalisée. Les Français avaient subi 96 125 victimes au 25 avril, l'offensive avait entraîné une pénurie d'obus en France, les services médicaux français étaient tombés en panne et le retard du transport des blessés français du front était démoralisant. ⎣]

À la fin de sa première semaine, l'attaque était au point mort et Nivelle perdait le contrôle. Micheler a convaincu Nivelle de réduire la portée de l'offensive, avec pour seul objectif de sécuriser l'ensemble du Chemin des Dames et de s'emparer de Reims. Nivelle est devenu de plus en plus déprimé au cours de l'offensive car ses ordres étaient soumis à un examen minutieux de la part du gouvernement français. Le 29 avril, l'autorité de Nivelle est mise à mal par la nomination de Pétain comme chef d'état-major général, et donc principal conseiller militaire du gouvernement. Bien que les Français aient capturé des parties du Chemin des Dames les 4 et 5 mai, cela n'a pas suffi à « réparer la réputation en ruine de Nivelle ». ⎤]


La bataille de Verdun : des destructions immenses et des morts pour absolument rien

La bataille de Verdun se retourne contre les stratèges allemands.

Point clé: Verdun et les autres batailles de la Première Guerre mondiale avaient miné la nation française, moralement, physiquement, matériellement.

Opération Gericht—l'allemand pour «jugement» ou «tribunal»—était l'idée originale d'Erich von Falkenhayn, chef d'état-major allemand alors que l'année 1915 touchait à sa fin. Issu d'une longue lignée de militaires prussiens, c'était un homme froid, rationnel et distant. Un favori personnel du Kaiser Wilhelm II, Falkenhayn était confronté à un problème : la guerre contre la France, la Belgique et la Grande-Bretagne ne se déroulait pas comme prévu par les stratèges prussiens. À l'origine, selon le plan Schlieffen élaboré de manière complexe, les armées allemandes devaient traverser la Belgique et le nord de la France, balayant l'armée française et ses alliés britanniques devant elle dans une frappe irrésistible à Paris. Mais les Belges s'étaient battus vaillamment, l'allié russe de la France avait envahi l'Empire allemand de l'Est et les Français s'étaient écrasés sur le flanc exposé de l'armée allemande sur la Marne, arrêtant sa poussée. Les deux camps s'étaient retranchés et la guerre de mouvement – ​​et les rêves allemands d'une victoire éclair – s'évanouirent dans l'horreur maussade de la guerre des tranchées.

Face à cette impasse, Falkenhayn s'assit en décembre 1915 pour rédiger un long mémorandum au Kaiser. La clé pour gagner la guerre, a soutenu le chef d'état-major, réside dans la Russie occidentale, désorganisée et instable, pourrait être traitée plus tard. La France était le nœud, et sortir la France de la guerre amènerait les Britanniques à la table de la paix.

« À notre portée », lit-on dans la note de Falkenhayn, « derrière le secteur français du front occidental, il y a des objectifs pour le maintien desquels l'état-major français serait obligé d'envoyer tous ses hommes. S'ils le font, les forces de la France saigneront à mort - car il ne peut être question d'un retrait volontaire - que nous atteignions ou non notre objectif. Verdun a été le site choisi pour cette sinistre opération hémorragique, dont le nom de code est Opération Jugement.

Le plan audacieux de Falkenhayn

Le choix de Verdun était naturel pour la bataille d'usure de Falkenhayn, car ici se trouvaient probablement les systèmes fortifiés les plus solides du monde. Plus que de simples forts, les formidables défenses symbolisaient l'armée française, l'honneur français et l'indépendance, voire la France elle-même. Falkenhayn avait raison d'affirmer qu'une victoire allemande ici serait intolérable pour les Français, un coup moral et psychologique au cœur du pays. En le défendant, croyait Falkenhayn, ils sacrifieraient leur armée et devraient ensuite demander la paix.

Quant aux forts eux-mêmes, l'armée allemande était certaine qu'ils seraient facilement pulvérisés par l'artillerie lourde - les énormes "Big Berthas" de 420 mm de fabrication Krupp qui avaient rasé les forts belges "indestructibles" de Liège et de Namur au début de la guerre. . Taking the Verdun forts, Falkenhayn reasoned, would present no great problem. What he could not foresee, however, was how determinedly the French would fight to defend them.

A sophisticated court insider, Falkenhayn carefully designed his plan to appeal to the Kaiser’s enormous vanity: The official orders for the attack were released on January 27—His Majesty’s birthday—and the Kaiser’s son, Crown Prince Wilhelm, would lead the V Army in the attack.

A major flaw in Operation Judgment, however, was its lack of goals. The target of what was to be the greatest German military operation up to that time was not to break through the Allied lines it was not even to capture the great forts themselves. At the most, taking Verdun would protect important German railway lines 20 kilometers away, but even this could not justify the intensity of the assault. Falkenhayn himself was vague on just what his forces were supposed to accomplish other than destroying the French army by attrition and then, perhaps, seeing what opportunities presented themselves afterward. His thinking was so broadly strategic that he utterly disregarded the details. To this day, military historians are puzzled by what Falkenhayn’s real objectives were.

Not having seen Falkenhayn’s memo to the Kaiser, the Crown Prince and his chief of staff, General Schmidt von Knobelsdorf, set about devising a real plan of attack centered on the capture of the Verdun forts. This was to be a two-pronged pincer movement across the western and eastern banks of the Meuse, designed to overrun the forts and, it was hoped, develop into a breakthrough of the lines and a rolling up of the enemy’s forces.

Secretive, indecisive, and loath to take risks, Falkenhayn vetoed this plan of action. Capturing the forts, perversely, did not fit his idea of a drawn-out “bleeding-white” operation. The actual fall of the forts would make the process shorter, and thereby—in Falkenhayn’s cold logic—inefficient. Significantly, Falkenhayn never explained his idea to the young and inexperienced Crown Prince, possibly because he calculated that few would willingly fight in such a macabre battle.

In the end, Falkenhayn limited the Crown Prince and Schmidt von Knobelsdorf’s plan to an attack only on the Meuse’s eastern bank, and thereby weakened the German army’s striking arm. With shrewd calculation, Falkenhayn promised further reserves as the battle progressed, although these were to be kept under his strict control. Thus, the Crown Prince’s V Army believed its target was the forts, while Falkenhayn kept to his original idea.

France Unintentionally Aided the German Effort by Weakening Their Forts

Verdun consisted of a network of more than 20 large and small sunken fortresses, with Fort Douaumont, built on a hill 1,200 feet high, forming the anchor of the defense. Located on the River Meuse, the line of forts formed part of a large salient bulging into the German lines, which meant that the Germans could fire on French positions from three sides. It would have been sound strategy for the French to abandon the forts and thereby shorten their lines. Politically, however, such a move would have been inconceivable. French public opinion would have never supported voluntarily surrendering Verdun, the emblem of French military might and national honor.

Despite the symbolic importance of Verdun, the French had done much to aid German battle plans by weakening the forts. Having observed the relatively easy fall of the Belgium fortresses, the rotund and somnolent French commander-in-chief, General Joseph Joffre, had grandly declared forts to be useless. Subsequently, the fortresses of Vaux, Douaumont, and others were stripped of men and weapons that were then sent to more active fronts. Only one thin line of trenches was dug to defend the forts, now manned by skeleton crews and used as depots for housing men and materiel. No political fool, Joffre did not inform the French public about his decision to castrate these symbols of France’s pride and power.

Meanwhile, the Germans were pushing ahead with characteristic thoroughness. As in nearly all Great War battles, the attackers amassed an impressive lineup of artillery: more than 542 heavy guns, 17 305mm howitzers, 13 “Big Berthas”—which were capable of hurling a 1-ton shell for several miles—plus mortars and medium and light guns. The Germans concentrated 150 guns to each mile on an 8-mile front. A total of 140,000 men dispersed among 72 divisions faced an ill-prepared, paltry French defense of only 270 guns and 34 divisions. Also, German aircraft were sent aloft to prevent enemy observation planes from photographing the army’s preparations, a job helped by foggy, rainy weather.

Falkenhayn’s plan of attack was novel: a short, sharp bombardment on a narrow front to kill the defenders and wipe out their trenches, followed by the German infantry—not dashing themselves in suicidal waves against the enemy, but advancing in small groups and using the contours of the ground, tactics that would later be perfected by the stormtroopers of the great German offenses of 1918. The infantry’s main role would be to “mop up” the defenders, although it was widely believed that there would be nothing left to mop up after the storm of shells ceased.

The Largest Attack History Had Ever Known

Zero hour was set for February 12, 1916. The night before, German officers and enlisted men readied their weapons and stared with sullen tension at their target across the fields of barbed wire. The great killing machine of the German army was poised to unleash itself in the largest attack history had ever known.

Mais rien ne s'est passé. That night, a powerful snow blizzard slammed into the area with a torrent of whipping winds, freezing rains, and sub-zero temperatures that did not let up for nearly a week, thus postponing the attack.

While German soldiers crouched in their bunkers and trenches and artillery gun sighters peered helplessly into the swirling white soup, the French, alerted at last that something was indeed up, began to rush in reinforcements. Even slow-moving General Joffre arrived on the scene. This storm saved Verdun, and perhaps France as well.

When visibility improved on the 21st, the message was passed down from V Army headquarters: Attack. Operation Judgment was launched when a giant 15-inch Krupp naval gun 20 miles away belched a huge shell that arched through the sky and exploded inside the town of Verdun. This was the start of nine hours of hell.


Robert Nivelle

Robert Nivelle, the man who planned the spring 1917 Nivelle Offensive, was a hero of the Battle of Verdun and a man who had acquired friends at the highest levels of French politics. The failure of the Nivelle Offensive ended in his sacking as Commander-in-Chief of the French Army and his posting to North Africa where he spent the rest of World War One.

Robert Nivelle was born on October 15 th 1856. He joined the French Army in 1878 and specialised in artillery warfare. By 1913, he was a colonel in the artillery and had been involved in campaigns in Algeria, China and Tunisia.

Nivelle started to make a name for himself when the Germans threatened to overwhelm the French forces at the Marne and move on to Paris in 1914. There are a number of reasons why the Germans were halted at the Marne but one of them was the devastating artillery fire Nivelle organised at both the Marne and the First Battle of the Aisne. In October 1914, he was promoted to general in recognition of his achievements. On May 1 st , 1916, Nivelle succeeded Pétain as commander of the French Second Army that was fighting at Verdun.

It was at Verdun that Nivelle made his name. The battle had started in February 1916 and was bleeding dry both the French and German armies. Rather than use artillery to destroy German positions, Nivelle used a form of creeping barrage to give protection to the infantry soldiers on the ground. By doing this, Nivelle gained a reputation as a leader who cared about his men and there is little doubt that the morale of the French soldiers who were at Verdun improved by degrees.

However, of the two, it appeared as if the Germans did have the upper hand. On June 23 rd , Fleury was captured by the Germans. Nivelle issued his order of the day that ended with the words ‘they shall not pass’. To some French politicians, this seemed to sum up the real spirit of the French Army. By the end of October 1916, Fleury had been recaptured as well as the fort at Douaumont. Nivelle became a national hero and was appointed Commander-in-Chief of the French Army on December 16 th 1916.

In the spring of 1917, Nivelle launched what became known as the Nivelle Offensive. Nivelle was a firm believer in saturating the enemy with an artillery bombardment prior to an attack, followed by an infantry assault supported by a creeping artillery barrage to protect the advancing infantry.

Nivelle was convinced that his plan would produce such a devastating attack on the German lines at the Aisne that they would fold within 48 hours with just 10,000 casualties. Numerous French commanders expressed their concerns about the plan, which to many was just too simplistic and did not take into account the solid positions that the Germans had built in the Aisne region that would probably survive an artillery bombardment. Even Haig, who was to command a British and Commonwealth attack on Arras and Vimy Ridge as part of the plan, was not convinced. However, the ‘Hero of Verdun’ had supporters at the highest level – Aristide Briand, the French Prime Minister, gave his plan his full support. President Poincare gave it more limited support and stated that the French should withdraw if the first attack did not succeed.

Nivelle refused to change the plan. However, during a German attack on French positions on April 4 th , a copy of the plan was captured. Therefore, the Germans had a very good knowledge of what to expect and prepared accordingly. Even when Nivelle was told that it was highly likely that the Germans had captured a copy of his plan, he refused to change it.

The Nivelle Offensive on German positions along the River Aisne was a failure and led to mutiny in 68 out of 112 French divisions. The inability of the military to deal with the French wounded did a great deal to undermine morale as casualties had to remain at the front as little provision had been made to withdraw them. Senior French officers increasingly questioned the way the offensive was going. On April 29 th , Pétain was appointed Chief of the General Staff – an appointment that many viewed as being targeted directly against Nivelle. On May 15 th , Nivelle was sacked and Pétain was appointed as Commander-in-Chief of the French Army. By the end of the Nivelle Offensive, France had lost 187,000 men in just 5 weeks – over 5,250 men a day.

The French had lost more men at Verdun but Nivelle was a victim of his own claims – the campaign would be over in 48 hours with just 10,000 casualties. The expectation of the French had been very high – and Nivelle failed to deliver.

In December 1917, Nivelle was appointed to serve with the French Army in North Africa and he only returned to France at the end of World War One.


[edit] German strategy

After the German invasion of France had been halted at the First Battle of the Marne, in September 1914, the war of movement gave way to trench warfare with neither side being able to achieve a successful breakthrough.

In 1915, all attempts to force a breakthrough by the Germans at Ypres, by the British at Neuve Chapelle and by the French at Battle of Champagne and Battle of Artois had failed, resulting only in very heavy casualties.

According to his post-war memoirs, the German Chief of Staff, Erich von Falkenhayn, believed that, although a major breakthrough might no longer be achieved, the French army could still be defeated if it suffered a sufficient number of casualties. He explained that his motive was to attack the French army in a position from which it could not retreat, for reasons of both strategy and national pride.

Verdun, surrounded by a ring of forts, was a stronghold and a salient that projected into the German lines and blocked an important railway line leading to Paris. However, by early 1916, its much-vaunted impregnability had been seriously weakened. General Joffre had concluded, from the easy fall of the Belgian fortresses at Liège and at Namur that this type of defensive system was obsolete and could no longer withstand shelling by German heavy siege guns. Consequently, pursuant to a Directive of the General Staff enacted on 5 August 1915, the Verdun sector was to be stripped of over fifty complete batteries and 128,000 rounds of artillery ammunition: a process that was still in progress at the end of January 1916. Moreover, the forts at Douaumont and Vaux had been designated for destruction, and demolition charges had already been placed when the German assault began on 24 February. Finally, the 18 large forts and other batteries surrounding Verdun were left with fewer than 300 guns and limited ammunition while their garrisons had been reduced to small maintenance crews.

In choosing Verdun, Falkenhayn had opted for a location where material circumstances favoured a successful German offensive: Verdun was isolated on three sides and railway communications to the French rear were restricted. Conversely, a German controlled major rail head lay only 20 kilometres (12 mi) to the north of their positions. In a war where materiel trumped élan, Falkenhayn expected a favourable loss exchange ratio, as he believed that the French would cling fanatically to what would become a death trap.

Falkenhayn claimed in his memoirs that, rather than a traditional military victory, Verdun was planned as a vehicle for destroying the French Army. He quotes in his book from a memo he says he wrote to the Kaiser:

However, recent German scholarship by Holger Afflerbach and others has questioned the authenticity of this so-called "Christmas memo". [ 6 ] No copy has ever surfaced and the only account of it appeared in Falkenhayn's post-war memoir. His army commanders at Verdun, including the German Crown Prince, denied any knowledge of a plan based on attrition. Afflerbach argues it likely that Falkenhayn did not specifically design the battle to bleed the French Army dry, but instead proposed ex-post-facto the motive for the Verdun offensive in order to justify its failure.

Current analyses [citation requise] follow the same trend and exclude the traditional explanation. The offensive was probably planned to overwhelm Verdun's weakened defences, thus striking a potentially fatal blow at the French Army. Verdun's peacetime rail communications had been cut off in 1915 and thus the city and its ring of forts were depending on a single narrow road (the future "Voie sacrée") and a local narrow-gauge railway (the "Chemin de fer Meusien") to be re-supplied. This logistical bottleneck had raised German hopes that the French could not sustain an effective defence of the Verdun sector beyond a few weeks.


Robert Nivelle

Robert Georges Nivelle (15 October 1856 – 22 March 1924) was a French artillery general officer who served in the Boxer Rebellion, and the First World War. Nivelle was a very capable commander and organizer of field artillery at the regimental and divisional levels. In May 1916, he succeeded Philippe Pétain as commander of the French Second Army in the Battle of Verdun, leading counter-offensives that rolled back the German forces in late 1916. During these actions he and General Charles Mangin were already accused of wasting French lives. He gives his name to the Nivelle Offensive.

Following the successes at Verdun, Nivelle was promoted to commander-in-chief of the French armies on the Western Front in December 1916, largely because of his persuasiveness with French and British political leaders, aided by his fluency in English. He was responsible for the Nivelle Offensive at the Chemin des Dames, which had aroused skepticism already in its planning stages. When the costly offensive failed to achieve a breakthrough on the Western Front, a major mutiny occurred, affecting roughly half the French Army, which conducted no further major offensive action for several months. Nivelle was replaced as commander-in-chief by Philippe Pétain in May 1917.


Who's Who - Robert Nivelle

Robert Nivelle (1856-1924), who was born in Tulle, France on 15 October 1856, began the war as a regimental colonel.

A chief assistant to Petain at Verdun, his success there in recapturing Douaumont led to him being given command of the Verdun sector in 1916.

In December 1916 he succeeded Joffre as Commander-in-Chief of the French army. However the signal failure of the April 1917 Aisne campaign (the Nivelle Offensive), followed by mutiny in the French army led to his removal in May 1917 and a subsequent posting to North Africa.

Nivelle was an exponent of aggressive tactics, unrealistically believing that he could win the war on the Western Front in 48 hours by the use of his innovative creeping barrage attacks. Politically his ideas were popular, not least with the under-siege Prime Minister Aristide Briand, but were effectively discredited during the Nivelle Offensive.

Nivelle's replacement as Commander-in-Chief was Henri-Philippe Petain. Petain restored the fighting capacity of the French forces by improving living conditions for soldiers at the front, and by restricting himself to defensive operations.

Robert Nivelle died on 22 March 1924.

samedi 22 août 2009 Michael Duffy

Stormtroopers comprised specially trained German assault troops used in 1918.

- Le saviez-vous?


The Battle of Verdun: Immense Destruction and Dead For Absolutely Nothing

The Battle of Verdun backfired on German strategists.

The victims of Verdun were not just the men in the front lines. Reputations died as well, and a few consciences, too. Falkenhayn was replaced as general chief of staff by Generals von Hindenburg and Ludendorff, the heroes of the great German victories against Russia. Falkenhayn, however, was later to achieve much success in the German campaign in Romania. After the war, he was heard to comment that he had trouble sleeping at night, so perhaps Verdun had indeed touched a nerve after all.

Joffre was promoted to the figurehead position of chief military adviser to the government, where he could do no more damage to his own army. General Nivelle’s brash and bold talk got him the job of chief of staff. In the spring of 1917, he promised to win the war with a new offensive near the River Aisne against one of the strongest fortified positions in the German lines. Launched in April, it proved so costly in human lives that his troops mutinied, and the cocky Nivelle was relieved of command.

One of the ironies of Verdun is the lessons the French drew from it. For one thing, they mistakenly renewed their faith in fortified positions, which resulted in the building of the Maginot Line in the 1930s. This system of fortified concrete bunkers was supposed to have been France’s wall of protection against Hitler’s Germany. When war came, German motorized divisions—led by men who had also fought at Verdun—easily swept around these anachronisms and overran Verdun in a day. The Battle of Verdun had lasted 10 months in 1916 the Battle of France lasted one month in 1940.

Verdun and the other battles of World War I had sapped the French nation—morally, physically, materially. In this, Falkenhayn’s operation had been successful. By the time of World War II, France had still not fully recovered its immense losses in population and natural resources the once-rich farmlands of Verdun, for instance, were still so polluted that virtually nothing would grow there. But more than this, France could not muster the willpower to resist the Nazis. The ignominy of the Vichy regime, which collaborated in Nazi atrocities and gashed wounds in the French national psyche that have not healed to this day, grimly illustrates that more than just men had been buried at Verdun.

“Verdun Transformed Men’s Souls”

France’s tragedy is symbolized by General Pétain. One of the few heroes to emerge from Verdun and a man who always cared for the welfare of his soldiers, he was stunned by the dreadful scenes he had witnessed there. In 1940, when German armies again swept into France, the 84-year-old Pétain was summoned once more to save his country. Horrified at the prospect of another meaningless and brutal conflict, his moral reserve drained at Verdun, he became the puppet of the Vichy government. After the war he was sentenced to death by a French court, although this was later transmuted to life imprisonment. Pétain died in 1951.

Half-destroyed during World War I, though never overrun by the Germans, the modern town of Verdun can consider itself fortunate—it still exists. It was rebuilt after the war, unlike the nine other surrounding villages that were literally blasted into nothingness during the battles that raged there during the Great War. Today, only grim stone markers indicate that these villages once existed. "Ici fut Fleury,” reads one plainly. “Here was Fleury.”

The Industrial Age’s ingenuity and creativity had reached full flower in World War I. The firsts to come out of this conflict are impressive: the tank, the development of aircraft and submarines, poison gas, the marshalling of entire societies in total warfare, and the revolutionary use of women in factories and the army. Rarely has one civilization developed to such a high degree the fine art of killing masses of people.

The war twisted all of Europe’s cultural, social, and industrial advancements, destroying, in four monstrous years, an entire epoch, indeed an entire mind-set. The pompous splendor of the Victorian Age, La Belle Époque, and Wilhelmian Germany all vanished, as did Europe’s collective idea of warfare as a glorious and honorable adventure. The Great War yanked us out of the 19th century and hurled us into the 20th. We have never fully recovered from the speed and brutality of that transformation. It is sobering to reflect that more men were killed and wounded at Verdun than the entire U.S. Army lost on both fronts of World War II.

The flesh and blood of two European nations lie side by side as brothers at Verdun, bound together by their suffering, their sacrifice. They share, as Wilfred Owen wrote, an “eternal reciprocity of tears.”

“Verdun transformed men’s souls,” wrote a German soldier. “Whoever floundered through this morass full of the shrieking and dying … had passed the last frontier of life, and henceforth bore deep within him the leaden memory of a place that lies between Life and Death.”

This article was first published by the Warfare History Network.

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