L'histoire

Les scientifiques sont-ils prêts à découvrir la vie sous l'océan souterrain d'Europe ?


Europe est l'une des 79 lunes de Jupiter. C'est l'une des quatre grandes lunes qui tournent autour de la planète et elle est légèrement plus petite que notre lune. Europa a été découverte en 1610 par Galileo Galilei, et a la particularité d'être la première lune découverte en orbite autour d'une autre planète de notre système solaire.

Alors qu'Europe a été la première des lunes de Jupiter à être découverte, c'est aussi la plus intrigante du point de vue des planétologues. De l'oxygène et de l'eau ont été détectés dans sa fine atmosphère, et on sait qu'il y a un océan massif quelque part sous les profondeurs de sa surface gelée. On estime que cet océan a une profondeur de 100 kilomètres et contient deux fois le volume d'eau de tous les océans de la Terre réunis.

Et là où il y a de l'eau, il pourrait y avoir de la vie. Les planétologues le savent, et c'est pourquoi ils ont identifié Europe comme un endroit digne d'être exploré.

Les panaches d'Europe

En 2014 et à nouveau en 2016, des scientifiques observant des images du télescope spatial Hubble ont trouvé la confirmation de la présence d'eau sur Europa, et en quantités importantes. Ils ont été choqués et ravis de voir de vastes panaches d'eau liquide jaillir de la surface de la planète. Selon les estimations, ces panaches mesuraient entre 50 et 100 kilomètres de long et, à chaque fois, ils ont émergé du même endroit à la surface de la planète.

Europe tourne autour de Jupiter sur une orbite excentrique, avec le même côté face à Jupiter tout le temps (tout comme notre Lune fait face à la Terre exclusivement d'un côté). La rotation excentrique crée un mouvement dans l'océan sous la surface et des raz de marée en raison des changements de gravité, ce qui peut provoquer la formation de fissures à la surface de la lune. Si un certain type de perturbation sous-marine (peut-être un déplacement des plaques tectoniques ou une activité volcanique) créait suffisamment de surpression, cela pourrait envoyer des panaches d'eau jaillir à travers ces fissures et haut dans le ciel européen de faible gravité.

Des geysers de l'espace lointain avaient déjà été vus, émergeant de la surface de la lune de Saturne Encelade. Mais les voir sur Europe, qui a suscité tant d'excitation et d'anticipation parmi les scientifiques planétaires à la recherche de sources possibles de vie extraterrestre, a contribué à stimuler l'intérêt pour l'examen de cette fascinante lune de plus près.

Sous-marins, atterrisseurs et engins spatiaux en orbite : la NASA a de grands projets pour Europe

Des plans sont en cours pour explorer Europe depuis longtemps.

En 2013, des scientifiques du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie et du Angstrom Space Technology Center de l'Université d'Uppsala en Suède ont proposé une solution innovante pour explorer les profondeurs de l'océan souterrain d'Europe. Ils ont développé des plans pour un petit sous-marin qui pourrait percer un trou à travers la glace de surface d'Europe et entrer dans l'eau ci-dessous pour rechercher la vie.

Parce que ses lunes sont bombardées par un puissant rayonnement de la magnétosphère massive de Jupiter, la vie ne pourrait exister nulle part près de la surface d'Europe. Par conséquent, la vie microbienne se trouverait probablement à une profondeur de plusieurs kilomètres, qu'un minuscule sous-marin sans pilote équipé d'instruments scientifiques à petite échelle serait capable d'explorer.

Plus récemment (en 2017), une équipe distincte de scientifiques de la NASA a demandé un financement pour le développement d'un atterrisseur Europan. Modelé sur les différents atterrisseurs martiens, un tel engin mobile pourrait voyager à travers le paysage d'Europe en prenant des photographies et en prélevant des échantillons. Cet atterrisseur serait équipé d'une pelle pouvant s'enfoncer dans la glace à une profondeur d'environ 10 centimètres, afin de prélever des carottes pour un examen ultérieur.

Avec cette mission, il n'y aurait aucune attente de trouver quoi que ce soit de vivant. Mais les échantillons de glace pourraient contenir des restes de vie, tels que des corps congelés de microbes morts ou des composés organiques comme des acides aminés et des lipides. Même la façon dont les composés inorganiques étaient distribués dans la glace pourrait donner des indications sur le fonctionnement de la vie dans l'océan en dessous.

Alors que les missions d'envoi d'un atterrisseur vers Europa sont actuellement suspendues, l'Europa Clipper devrait quitter la Terre pour Jupiter entre 2022 et 2025. L'Europa Clipper est un vaisseau spatial de type satellite qui se garera en orbite autour de Jupiter, puis passera les 28 mois suivants en examinant Europa au cours d'une série de 45 survols. La NASA prévoit d'équiper le Clipper d'une pléthore d'instruments scientifiques, qui mesureront l'épaisseur de la glace de surface d'Europe, la profondeur et la salinité de son océan et les caractéristiques (principalement la teneur en humidité) de son atmosphère.

Comme l'atterrisseur Europan proposé, l'Europa Clipper ne cherchera pas directement la vie. Mais les données qu'il recueille permettront aux scientifiques d'évaluer l'aptitude globale de la lune à la vie, sur la base des connaissances existantes sur les exigences qui doivent être remplies pour que l'évolution organique ait lieu.

Il existe plusieurs autres lunes dans notre système solaire, dont Encelade (Saturne) et Ganymède (Jupiter), qui peuvent également avoir des océans liquides sous des surfaces gelées. Si les conditions sont réunies pour que la vie évolue sur Europe, ces autres lunes pourraient également être capables d'héberger des formes de vie microbiennes (ou quelque chose d'encore plus grand).

« Tous ces mondes sont à vous, sauf Europe. N'essayez pas d'atterrir là-bas.

Il a longtemps été supposé que la vie pourrait exister dans l'océan souterrain d'Europe. En fait, ce concept était un point clé de l'intrigue du roman d'Arthur C. Clarke en 1982. 2010 : Odyssée Deux , ainsi que dans la version cinématographique du livre (tous deux étaient des suites du classique 2001 : L'Odyssée de l'Espace ).

« Tous ces mondes sont à vous, sauf Europe. N'essayez pas d'atterrir là-bas.

Dans le roman de Clarke, c'était le message inquiétant reçu par le vaisseau spatial envoyé à Jupiter pour explorer la planète et ses lunes. Dans l'épilogue du livre, qui se déroule 18 000 ans dans le futur, les formes de vie indigènes d'Europe ont tellement évolué qu'elles ont quitté les océans de la lune pour vivre sur terre et ont même formé une société primitive. Apparemment, nous avons été prévenus dans le passé parce que les extraterrestres qui surveillaient les développements sur la planète avaient peur que nous perturbions ou corrompions d'une manière ou d'une autre ce processus évolutif.

Pour l'instant, nous n'avons aucune idée si un type de vie existe réellement sur Europa. Mais on pense que l'influence de la gravité de Jupiter est suffisamment forte pour provoquer la formation de cheminées hydrothermales chaudes au fond de l'océan d'Europe, et certains scientifiques pensent que ces types de cheminées sont les sources à partir desquelles la vie a d'abord évolué sur Terre. Si l'océan d'Europe est salé et riche en minéraux au fond de la mer, cela ainsi que la présence de cheminées hydrothermales créeraient des conditions idéales pour le développement de la vie, selon les théories actuelles sur les origines de la vie et son évolution ultérieure.

Compte tenu de la complexité de la vie sur Terre, une fois apparue, la possibilité qu'une vie intelligente puisse se manifester ailleurs dans notre système solaire n'est pas si farfelue. Là où il y a une étincelle initiale, des choses miraculeuses peuvent se produire.

Nous ne pouvons qu'espérer que si la vie existe sur Europe, nous ferons preuve d'une grande prudence et d'un sens de la responsabilité morale dans nos interactions avec elle. Nous ne pouvons pas connaître son destin ultime, pas plus que les extraterrestres visitant la Terre il y a un milliard d'années n'auraient pu deviner que l'espèce microbienne qu'ils ont découverte se transformerait un jour en nous.


La NASA envoie un atterrisseur pour découvrir si la vie existe sur Europa

À l'œil nu, Europe, l'une des lunes de Jupiter, pourrait bien ressembler à une grosse boule de roche et de glace. Mais pour la NASA, cette lune représente bien plus. Il pourrait contenir ce que les scientifiques recherchent depuis longtemps – des formes de vie qui existent en dehors de notre planète natale. Grâce à la mission Europa, la NASA prévoit d'envoyer un atterrisseur sur la lune de Jupiter, qui contiendrait un vaste océan sous sa croûte gelée. Et là où il y a de l'eau, la vie est presque sûre de suivre.

Le projet devrait être lancé en 2024 ou 2025, lorsque l'atterrisseur commencera à rechercher des formes de vie à la surface de la lune. Si des organismes sont trouvés, des plans se développeront pour qu'un engin plus sophistiqué soit envoyé en Europe à la recherche de son océan souterrain. Le Dr Kevin Hand, l'un des principaux responsables de la NASA avec la mission Europa, explique l'investissement du programme dans ces avancées :

Pour la première fois dans l'histoire de l'humanité, nous pouvons réellement construire des missions et concevoir les instruments qui pourraient répondre à cette question fondamentale de savoir si la biologie fonctionne ou non au-delà de la Terre. Si nous nous engageons à mener à bien ces missions, nous pourrions potentiellement trouver de la vie dans l'arrière-cour de notre propre système solaire au cours des 20 prochaines années. Technologiquement, c'est tout à fait possible, mais cela nécessite le soutien du public, l'enthousiasme à ce sujet, nous comptons donc sur vous pour nous aider à communiquer et à faire passer le mot.


Ce qu'il nous faut encore pour atterrir sur Europa

Non seulement les scientifiques doivent trouver un endroit sur la surface d'Europe qui vaille la peine d'être étudié, mais ils doivent également trouver un endroit pour atterrir qui ne détruira pas complètement l'atterrisseur lors de l'atterrissage, a déclaré Jim Green, directeur des sciences planétaires de la NASA. Initié.

"Certaines recherches récentes suggèrent qu'il pourrait y avoir beaucoup de pénitents [sur Europa]", a écrit Green dans un e-mail. Les pénitentes sont des lames de glace montrées dans l'image ci-dessous. "Imaginez atterrir sur un vaste champ de hautes pointes de glace pointues, et rappelez-vous qu'à la température d'Europe, la glace a la force du granit."

"Contrairement à Titan [sur lequel la NASA a fait atterrir Huygens en 2005], Europa n'a pas une atmosphère étendue et nous ne pouvons donc pas utiliser de parachutes d'aucune sorte dans le processus d'atterrissage", a déclaré Green dans un e-mail. "Pour qu'un atterrisseur sur Europa réussisse, il doit avoir un tout nouveau design de fusées rétro avec un carburant adéquat."


Des scientifiques découvrent l'ancêtre commun de la vie, un ancien océan vivant

Ocean Spray & ndash Dirk Dallas (cc) 2015.

Presque toutes les traditions religieuses ont une mythologie de la création ou une histoire de genèse sur le triomphe de l'ordre, de la lumière et de la civilisation sur les pouvoirs de la confusion, des ténèbres et de la nature sauvage. Bien que les détails diffèrent d'une culture à l'autre et d'une époque à l'autre, de nombreux thèmes sont remarquablement similaires :

  • les eaux bouillonnantes du chaos dans lesquelles toutes les substances sont entremêlées et indiscernables
  • le premier acte divin (un souffle, un accouplement, une éclosion, une naissance) qui entame le processus de séparation
  • la mort ou le démembrement d'une divinité pour créer la substance même de l'univers.

En tant que personnes vivant dans une société moderne informée par les découvertes de la science, nous avons tendance à considérer ces mythes cosmogoniques (littéralement, &ldquoorder-begetting») comme des histoires inventées vers lesquelles nos ancêtres se sont tournés pour s'expliquer dans leur ignorance des faits. Certains mythes de la création peuvent être émouvants, beaux ou significatifs pour nous, et tellement vrais d'une manière profondément métaphorique, mais la plupart d'entre nous hésitent à prétendre que ces histoires doivent donc être des récits factuels de ce qui s'est réellement passé. Au lieu de cela, la science nous offre des preuves à l'appui de théories comme l'évolution et le Big Bang pour expliquer comment le monde a vu le jour et comment la vie a évolué pour devenir la myriade d'espèces que nous voyons aujourd'hui.

Mais que se passerait-il si la science découvrait des preuves que ces anciennes histoires de création pourraient bien avoir obtenu certains faits après tout ? Cela semble de plus en plus probable, selon les généticiens cherchant des indices sur l'origine de la vie sur cette planète dans les traits génétiques partagés des plantes, des animaux, des bactéries et des micro-organismes appelés archées. Reconstituant le puzzle de l'évolution au cours des derniers milliards d'années, les scientifiques pensent maintenant que notre dernier ancêtre commun pourrait avoir été un &ldquomega-organisme» à l'échelle de la planète si énorme qu'il avait la taille de la mer elle-même.

Des scientifiques à la rencontre de Mère Océan

Coucher de soleil sur l'océan. photo de John Hilliard (cc) 2016.

Depuis le début, les biologistes de l'évolution ont postulé que tous les organismes vivant actuellement sur la planète doivent provenir d'un seul ancêtre commun. . Les scientifiques appellent cet organisme de l'arrière-arrière-grand-parent dont toute la vie actuelle descend LUCA, ou le dernier ancêtre commun universel, et estiment qu'il a vécu il y a entre 2,9 et 3,8 milliards d'années.

Puisqu'il reste très peu de preuves pour montrer quel genre d'êtres vivaient dans les mers anciennes de notre jeune planète, les chercheurs en génétique ont dû reconstituer les traces persistantes de similitudes dans la structure moléculaire partagée entre les trois domaines de la vie : archées unicellulaires, bactéries et les eucaryotes multicellulaires (plantes, animaux, champignons et autres). Les détails deviennent assez techniques (si vous voulez en savoir plus, consultez cet article dans Quotidien de la science), mais en fin de compte, les scientifiques ont maintenant une image assez claire de ce à quoi LUCA aurait pu ressembler.

Que montre cette image ? Quelque chose d'assez surprenant. Il y a des milliards d'années, la vie existait comme une soupe vivante primordiale qui utilisait les océans comme médium, couvrant toute la planète dans ce que les scientifiques appellent un &ldquomega-organisme.&rdquo (Pensez : le léviathan du Illuminatus ! trilogie ou, mieux encore, l'océan vivant de la planète Solaris dans le roman du même nom.)

Les dernières recherches suggèrent que LUCA était le résultat de la lutte pour la survie au début de la vie, des tentatives qui ont transformé l'océan en un magasin d'échange génétique mondial pendant des centaines de millions d'années. Les cellules luttant pour survivre par elles-mêmes ont échangé des pièces utiles les unes avec les autres sans concurrence, créant ainsi un méga-organisme mondial.

Les cellules LUCA n'avaient pas les structures moléculaires spécialisées des cellules d'aujourd'hui qui leur permettent de contrôler efficacement et précisément la production des protéines dont elles ont besoin pour survivre. Cependant, ces cellules anciennes avaient des organites primitifs et les enzymes de base nécessaires pour décomposer et traiter les nutriments, ainsi que la capacité de construire des protéines de manière maladroite et aléatoire. Ils possédaient également des membranes " perméables " qui facilitaient l'échange de matériel génétique, encourageant la coopération et la coexistence plutôt que la compétition entre les cellules.

C'est pourquoi LUCA devait être coopératif, avec toutes les cellules qui produisaient des protéines utiles capables de les transmettre à travers le monde sans compétition. Il s'agissait d'une variation étrange de ce que nous appelons la sélection naturelle et les protéines utiles pourraient passer d'une seule cellule à une distribution mondiale, tandis que les protéines nocives ou inutiles étaient rapidement éliminées et jetées. Le résultat était l'équivalent d'un organisme planétaire.

Cette dernière recherche donne une nouvelle tournure aux hypothèses des biologistes évolutionnistes sur la "survie des plus aptes" parmi la vie primitive sur la planète. Plutôt qu'un organisme unicellulaire qui a lentement évolué vers une structure multicellulaire afin de gagner un avantage concurrentiel sur d'autres formes de vie précoces, il semble maintenant probable que LUCA a commencé comme un vaste organisme multicellulaire qui a prospéré grâce à la coopération et l'interdépendance, se séparant en différentes entités à mesure que ses parties devenaient de plus en plus autosuffisantes. Aujourd'hui, les bactéries ne sont pas plus complexes ou sophistiquées que les cellules LUCA, elles le sont en réalité. plus simple et plus rationalisé.

Le mythe ancien rencontre la science moderne

Alors, qu'est-ce que les vieux mythes de la création ont bien compris ? Presque toutes les cultures du monde ont une histoire cosmogonique qui partage un ou plusieurs de ces thèmes : les eaux primordiales du chaos, la séparation des substances en leurs opposés complémentaires (et concurrents), et le démembrement d'un dieu ou d'un autre être à partir duquel le le monde lui-même est fait. Chacun de ces trois thèmes peut servir de métaphore assez précise pour ce que les scientifiques croient maintenant être l'histoire factuelle de l'évolution de la vie sur Terre.

Eaux chaotiques

Vénus viré. par Village9991 (cc) 2009.

Les eaux sombres et les profondeurs troubles de l'océan ont longtemps dominé l'imagination humaine en tant que royaume de la confusion, de la désintégration et du mystère ainsi que source de la création et de la vie. L'ancien mythe babylonien de la création décrit une déesse primordiale du chaos nommée Tiamat, qui détenait les autres dieux &mdash ainsi que le ciel et la terre encore sans nom &mdash dans son corps où &ldquot leurs eaux se sont mêlées.&rdquo Dans l'histoire de la genèse judéo-chrétienne, le dieu créateur Yahweh se déplace sur la face des eaux agitées avant de prononcer le seul mot qui les séparera pour créer le ciel et la terre. De même dans la mythologie égyptienne antique, on dit que la vie est née de l'abîme sans vie et aqueux (déifié sous le nom de Nu), et dans la mythologie grecque et nordique, la source de la création existe dans un vide sombre du néant d'où les premières eaux de la vie printemps.

Dans la mythologie japonaise, l'histoire est racontée comment les deux divinités conjointes et sœurs Izanagi et Izanami ont plongé une lance ornée de pierres précieuses dans l'épaisse soupe de l'océan et ont agité jusqu'à ce que la substance saumâtre se fige en îles, formant l'archipel du Japon. Tout près en Chine, il est dit que le géant primordial P&rsquoan-ku s'est formé à l'intérieur d'un œuf cosmique dans lequel toute la substance de l'univers était mélangée, et qu'en grandissant, il a ouvert l'œuf et divisé sa coquille et son mélange intérieur en les opposés du yin et du yang, de la terre et du ciel, du mâle et de la femelle, et ainsi de suite. À leur manière, chacun de ces mythes évoque le sens de la vie surgissant des profondeurs sombres et chaotiques d'une forme indifférenciée où toutes les substances se mélangent et se mêlent. On pourrait difficilement trouver une meilleure description de ce à quoi la vie devait ressembler dans les océans terrestres il y a environ 3 milliards d'années.

Séparation et concurrence

Vénus. par Alice Popkorn. (cc) 2008.

Dans plusieurs de ces mythes, nous pouvons également voir le thème récurrent de la séparation de ces eaux chaotiques et entremêlées en éléments distincts qui à la fois se complètent et se concurrencent. On dit que des dieux comme Yahweh, P&rsquoan-ku et Atoum ont divisé cette substance informe de base du monde en opposés comme le ciel et la terre, la terre et le ciel, le mâle et la femelle, la lumière et l'obscurité, le jour et la nuit, le soleil et la lune. Dans la mythologie grecque, du vide du Chaos vient Gaia (terre), avec Tartarus (abîme) et Eros (amour) &mdash ou en d'autres termes, à la fois la séparation et l'espace, et le potentiel d'attraction et de relation entre des êtres distincts.

Parfois, cette séparation est un acte de masturbation, tandis que d'autres histoires la décrivent comme une naissance. Dans certains cas &mdash comme dans l'histoire chinoise de P&rsquoan-ku, le Hiraṇyagarbha (&ldquoGolden Egg&rdquo) de Brahma dans la cosmologie hindoue, et dans certaines versions de l'histoire de la création égyptienne &mdash la naissance prend la forme de l'éclosion de l'œuf cosmique . Dans la mythologie polynésienne, la déesse de la terre Papa crée les océans lorsque son ventre se gonfle tellement d'eau qu'ils éclatent soudainement, donnant naissance au dieu de la mer Tangaroa, qui procède à la séparation de sa mère la terre de son amant, le ciel (Rangi) . En plus d'être une séparation de la progéniture de la mère, une telle naissance divine entraîne souvent la séparation des dieux primordiaux en paires mâles et femelles. La mythologie égyptienne soutient que Geb (terre) a été jointe dans une union sexuelle éternelle avec Nut (ciel) jusqu'à ce que leur progéniture Shu (air ou vide) s'interpose entre eux et les sépare de force. Dans la mythologie grecque, les machinations et les trahisons du père par un fils qui se range du côté de sa mère est un thème récurrent à travers plusieurs générations de divinités.

Ces histoires de séparation, de division et de distinction font fortement écho à ce que les scientifiques pensent avoir été la réalité du destin de LUCA, alors que ce méga-organisme océanique de la taille d'une planète s'est séparé en entités individuées et autosuffisantes capables de survivre par elles-mêmes. Avec cette nouvelle indépendance a pris fin le terrain de jeu du libre échange génétique, et à sa place a surgi la compétition et le processus plus familier de la sélection naturelle telle que nous la connaissons aujourd'hui. Les anciens mythes de rivalité et de conflit divins entre frères et sœurs semblent particulièrement poignants à la lumière de telles théories scientifiques.

Dieux démembrés

Enfin, un autre élément commun à de nombreuses histoires de création est le démembrement et la dispersion d'un corps d'être divin pour créer la substance même de l'univers. Dans la mythologie nordique, le géant du givre Ymir et la vache géante Auðumbla sont tous deux nés du mélange d'éléments opposés dans l'humidité vivifiante appelée eitr, qui s'est formée lorsque le givre figé du royaume glacé de Niflheim est tombé à travers le vide dans le feu royaume de Muspelheim où il a fondu et rejoint avec des étincelles de flammes. Les fils de la progéniture d'Auðumbla&rsquos finissent par se lever pour tuer Ymir et démembrer son corps pour créer le monde. Son sang devient la mer, ses os font les montagnes et son crâne devient le ciel. Dans une histoire similaire dans le mythe babylonien, la déesse de la mer primordiale et mère de la création Tiamat complote pour tuer ses propres descendants, mais ils découvrent ses plans et finalement son arrière-arrière-petit-fils, Marduk, la vainc au combat, coupant son corps en demi. Il utilise une moitié pour créer la terre et l'autre pour faire le ciel, tandis que ses larmes sont devenues la source des fleuves Tigre et Euphratus. Du sang de son époux, Kingu, Marduk a créé les premiers êtres humains. Ces deux mythes de la création sont sans doute d'autres exemples de la séparation du mâle et de la femelle d'une seule substance indifférenciée, avec leur progéniture ou descendants divins qui finissent par se soulever pour s'opposer aux parents.

Un autre exemple du dieu démembré se trouve dans la cosmologie hindoue, qui raconte l'histoire de Purusha, un géant primitif choisi par les dieux en sacrifice à partir duquel ils font le monde. Ses pieds deviennent la terre et sa tête le ciel, son souffle est le vent, ses yeux sont le soleil et son esprit devient la lune. Les quatre castes de la société indienne auraient également été constituées du corps de Purusha. Et last but not least &mdash dans la mythologie chinoise ancienne, après être né dans la soupe nourrissante de l'œuf cosmique et avoir séparé les éléments en leurs opposés, notre vieil ami P&rsquoan-ku termine son acte de création en éclatant son propre corps pour créer le dix mille choses : ses yeux deviennent le soleil et la lune, sa tête les montagnes sacrées, son sang fait les fleuves, ses cheveux deviennent l'herbe, son souffle le vent et sa voix le tonnerre.

Dans ces contes &mdash et en particulier des histoires sur la façon dont de nouvelles créatures vivantes et l'existence même des êtres humains eux-mêmes sont formés à partir du cadavre d'un dieu ou d'un géant &mdash, nous pouvons voir des parallèles clairs avec le littéral &ldquodis-membering&rdquo de LUCA à partir d'un seul méga- organisme en créatures disparates aux intérêts spécialisés et concurrents. De l'ancienne unité de cette grande mère océan sont nées, littéralement, les dix mille (et plus !) choses.

Le culte des ancêtres vient de devenir ringard

Mara, déesse de la mer par Prairie Kittin (cc) 2012.

De nombreux païens et polythéistes modernes honorent les ancêtres de leurs lignées et patries aux côtés des dieux et des déesses des peuples préchrétiens. Avec la théorie génétique de LUCA évoluant (sans jeu de mots!) Dans des directions nouvelles et passionnantes, nous pouvons voir comment des faits scientifiquement viables peuvent parfois soutenir la poésie et la perspicacité des vieilles histoires. La possibilité d'un océan mère vivant en tant que dernier ancêtre commun universel brouille non seulement les frontières entre le respect des ancêtres et de la divinité, mais nous met également au défi de garder un esprit plus ouvert sur la manière dont la science et la religion peuvent se façonner et s'informer.

Alors la prochaine fois que vous vous détendrez au son apaisant des marées de l'océan, ou que vous vous émerveillerez de l'incroyable diversité et interdépendance de la vie sur cette planète, prenez un moment pour dire une prière pour notre vaste et maladroite grand-mère LUCA, aussi vieille et profonde que la mer. .


Ce qu'il nous faut encore pour atterrir sur Europa

Non seulement les scientifiques doivent trouver un endroit sur la surface d'Europe qui vaudra la peine d'être étudié, mais ils doivent également trouver un endroit pour atterrir qui ne détruira pas complètement l'atterrisseur lors de l'atterrissage, Jim Green, directeur de la planète de la NASA Science, a déclaré Business Insider.

"Certaines recherches récentes suggèrent qu'il pourrait y avoir beaucoup de pénitents [sur Europa]", a écrit Green dans un e-mail. Les pénitentes sont des lames de glace montrées dans l'image ci-dessous. “Imaginez atterrir sur un vaste champ de hautes pointes de glace pointues, et rappelez-vous qu'à la température d'Europe, la glace a la force du granit.”

De plus, la NASA n'a actuellement pas la technologie pour faire atterrir quoi que ce soit sur Europa, même si elle le voulait, a déclaré Green.

"Contrairement à Titan [sur lequel la NASA a fait atterrir Huygens en 2005], Europa n'a pas une atmosphère étendue et nous ne pouvons donc pas utiliser de parachutes d'aucune sorte dans le processus d'atterrissage", a déclaré Green dans un e-mail. "Pour qu'un atterrisseur sur Europa réussisse, il doit avoir un tout nouveau design de fusées rétro avec un carburant adéquat."


Les références

1. Johnson, R.E. et al (2019) « L'origine et le destin de l'O2 dans la glace d'Europe : une perspective atmosphérique », Science de l'espace Rev (2019) 215:20 DOI 10.1007/s11214-019-0582-1

2. Oza A P et al (2019) "Dusk Over Dawn O2 Asymetry in Europa's Near-Surface Atmosphere", Sciences planétaires et spatiales 167 23-32

3. Hand, K.P., Chyba, C.F., Carlson, R.W., & Cooper, J.F. (2006). « Hydrates de clathrate d'oxydants dans la coquille de glace d'Europe », Astrobiologie, 6(3), 463–482. doi:10.1089/ast.2006.6.463 Davis, J C, (1975) "Minimal Dissolved Oxygen Requirements of Aquatic Life with Emphasis on Canadian Species: a Review," J. Fish Res. Bd. Pouvez. Vol. 32(12)

4. Danovaro, R., Dell'Anno, A., Pusceddu, A., Gambi, C., Heiner, I., & Kristensen, R. M. (2010). « Le premier métazoaire vivant dans des conditions anoxiques permanentes », BMC Biologie, 8(1), 30. doi:10.1186/1741-7007-8-30

5. Greenberg, R., (2010) « Taux de transport de substances radiolytiques dans l'océan d'Europe - Implications pour l'origine potentielle et le maintien de la vie », Astrogiologie Vol. 10, numéro 3, 2010. DOI : 10.1089/ast.2009.0386

6. Huang J, et all (2018) « Le bilan mondial de l'oxygène et sa projection future », Taureau des Sciences.. v63:18 pp1180-1186 https://doi.org/10.1016/j.scib.2018.07.023

7. Vance, S.D., K.P. Hand et R.T. Pappalardo (2016), « Contrôles géophysiques des déséquilibres chimiques en Europe », Géophysique. Rés. Lett., 43, 4871–4879, doi:10.1002/2016GL068547.

8. Clarke, A.C. 2061 : Odyssée 3. Livres Ballantine, 1987.

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“Sur la planète Ilmatar, sous un toit de glace d'un kilomètre d'épaisseur, une équipe de scientifiques plongeurs sous-marins enquête sur la race extraterrestre aveugle qui vit en dessous. . . ”
(“A Darkling Sea”, un roman de science-fiction de James L. Cambias)
https://www.goodreads.com/book/show/17934480-a-darkling-sea

Je parie sur la vie unicellulaire anaérobie dans l'océan d'Europe Alex. J'espère vivre assez longtemps pour obtenir une réponse à cette question intrigante. Vous écrivez SF ?

Je parie qu'il n'y a pas de vie sur/en Europe, mais moi aussi je veux vivre assez longtemps pour obtenir une réponse directe à cette question …

@ Gary et Alex T. J'espère moi aussi avoir une réponse de mon vivant. La découverte de la vie serait des plus excitantes, mais je soupçonne qu'elle peut être absente. Je garde encore un peu d'espoir pour la vie sur Mars simplement en raison de son histoire et de sa proximité avec la Terre.

Moi aussi, attendez au moins des nouvelles sur la découverte sur Mars de signes de vie, au moins des signes de l'existence de la vie de Mars dans un passé lointain.

Merci pour la science. Cependant, vos intermèdes fictifs me rappellent un peu la trilogie de Mars de KS Robinson : vous devriez écrire un équivalent pour Europa (Icy/Green/Blue Europa ?) : j'achèterai le(s) livre(s) !

@Gary, Supernaute. Non, je n'écris aucune fiction. Je n'ai pas les compétences, la patience et le dévouement pour écrire au-delà de pièces très courtes. Un extrait de fiction est tout ce que je peux gérer.

C'est pourquoi vous avez besoin d'un co-auteur. :^)

White Europa: Une friche gelée d'une lune abordée par quelques pionniers courageux et robustes de la Terre, certains avec des passés douteux. Leurs luttes, leurs passions, leurs batailles politiques avec un monde natal qui n'est plus le leur et qui veut toujours les contrôler ainsi que tous les autres mondes du système Sol. Et bien en dessous, dans les profondeurs inexplorées du satellite extraterrestre qu'ils appellent leur maison, des indices qu'ils ne sont pas seuls….

Green Europa : Les colons courageux et robustes, après avoir repoussé avec succès une prise de contrôle hostile de leur nouvelle maison par les autorités terriennes, prévoient maintenant de vraiment faire d'Europe leur monde avec un plan de terraformation agressif. Pourtant, certains s'opposent à cet effort au nom des êtres indigènes qui vivent dans les profondeurs océaniques mondiales profondes – et peuvent même être intelligents.

Un jeune couple courageux, dont les familles sont de chaque côté de la division terraformante d'Europe, risque tout, y compris leur amour grandissant, pour entrer en contact avec les mystérieux Europans, qui peuvent détenir la clé de la survie de chaque être vivant sur cette lune extraterrestre.

Les nuages ​​d'orage d'une ultime confrontation entre les deux mondes et deux espèces se profilent à leur horizon métaphorique.

Blue Europa : Le conflit entre ceux qui transformeraient Europa en une autre Terre et ceux qui garderaient Europa pour les Europans atteint enfin son paroxysme. Qui maîtrisera cet étrange satellite extraterrestre, ou leur cupidité et leur agressivité le détruiront-ils ? Qu'adviendra-t-il de notre jeune couple qui vit maintenant parmi les Européens pacifiques et éclairés, qui connaissent le secret de leurs nouveaux amis extraterrestres qui pourraient sauver non seulement tous ceux qui habitent cette lune, mais les destins cosmiques de chaque être vivant dans le Sol système et au-delà !

Plus important encore, leur histoire épique obtiendra-t-elle un joli et juteux contrat hollywoodien ?!

Voir? Facile. Maintenant, quand vous écrivez sur cette autre lune prometteuse de vie avec l'eau et les geysers….

Encelade blanche : Une friche gelée d'une lune abordée par quelques pionniers robustes de la Terre. Leurs luttes, leurs passions, leurs batailles politiques avec un monde natal qui n'est plus le leur et qui veut toujours les contrôler ainsi que tous les autres mondes du système Sol. Et bien en dessous, dans les profondeurs inexplorées du satellite extraterrestre qu'ils appellent leur maison, des indices qu'ils ne sont pas seuls….

MDR. Avez-vous essayé de proposer cela aux aspirants KSR ? )
Maintenant que j'y pense, très peu d'histoires ont été tournées sur Europa… Qu'en est-il d'une histoire du POV des Europans – plus James Tiptree Jr, peut-être même Cordwainer Smith?

J'ai en effet envisagé une histoire se déroulant sur Europe du point de vue des indigènes. Je pense que ce sera assez court...

Les êtres intelligents de la lune extraterrestre appelée Europe existent depuis des éons en paix et en harmonie avec leur environnement, un immense océan mondial d'eau liquide à plusieurs kilomètres de profondeur sous la surface glacée du satellite galiléen entouré de radiations.

Puis un jour, une expédition d'humains de la planète Terre arrive dans leur monde et rencontre les Europans aquatiques. Ces étranges créatures bipèdes partagent toute leur histoire en utilisant un support que les Européens sont finalement capables de déchiffrer.

The Europans subsequently construct a giant black monolith and place it on the surface of their moon, where it broadcasts on a loop that their world is permanently off-limits to any and all talking primates hailing from Sol 3.

They also launch some fish-type animals from their ocean into orbit around the moon to distract the humans long enough so they can find an even deeper level to hide.

Excellent reading, thanks Alex. Regarding those ruddy red pigments that accompany the cracks on Europa, do we know if that is the same organic-rich material called tholins that occurs on many other deep space/ancient objects?

It would be interesting if the red material was like the tholins on comets. However, it seems it is more likely irradiated salts. This is why it is so important that we get samples from the plumes and eventually the surface to analyze.

Regarding the reddish brown lines on Europa, I remember reading an article about the possibility that microbes were responsible.

Here is the link, a bit dated but still interesting.

“Streaks of reddish-brown color highlight cracks in Europa’s outer layer of ice. Some scientists have speculated that microorganisms suspended in Europa’s ice may be the cause of these colorations”.

A thoughtful and thought-provoking piece. Thank you, Alex – and our host Paul.

If biological life as we know it is in consideration, then it may have a fastidiousness at its abiogenesis that precludes its appearance in austere environments. Energy would seem to be a critical issue, varying from too much too close to the host star to too little at a great remove. Whether or not forms of life that are less demanding at abiogenesis could exist, remains among the unknowns. Extending our biology to other parts of the solar system would be in consonance with its growth imperative.

Unless one is of the belief that terrestrial life (especially humans) is a cancer, then spreading our life to other worlds (and habitats) is a worthy goal, IMO. If we take a very long view, seeding the galaxy (and the universe?) with terrestrial life should give rise to incredible diversity as life evolves on different worlds in different ways. Our distant descendants could live in a galaxy with a huge diversity of life forms with varying levels of intelligence. Whether they could determine if it meant abiogenesis was common, or it was due to [directed] panspermia would be an interesting question, one that we may face ourselves when we start to obtain samples of life from exoplanets.

Just wondering if they used an angled surface for impingement and sputtering of ions as surfaces are rarely flat in the atomic world. Angled sputtering yields higher numbers of secondary particles, the surface of Europa is expected to also be very rough with sharp structures.


La taille des élèves est étonnamment liée aux différences d'intelligence

L'étude d'un professeur de Harvard révèle la pire année pour être en vie.

Le triomphe de la mort. 1562.

  • Le professeur de Harvard Michael McCormick soutient que la pire année pour être en vie était 536 après JC.
  • L'année a été terrible à cause des éruptions cataclysmiques qui ont bloqué le soleil et la propagation de la peste.
  • 536 a inauguré la décennie la plus froide depuis des milliers d'années et a commencé un siècle de dévastation économique.

L'année écoulée n'a été que la pire dans la vie de nombreuses personnes dans le monde. Une pandémie déchaînée, une instabilité politique dangereuse, des catastrophes météorologiques et un changement profond de mode de vie que la plupart n'ont jamais connu ou imaginé.

Mais était-ce la pire année de tous les temps ?

Nan. Même pas près. Aux yeux de l'historien et archéologue Michael McCormick, la "pire année pour être en vie" absolue était de 536.

Pourquoi 536 était-il si mauvais ? Vous pourriez certainement soutenir que 1918, la dernière année de la Première Guerre mondiale lorsque la grippe espagnole a tué jusqu'à 100 millions de personnes dans le monde, a été une année terrible à tous égards. 1349 pourrait également être considérée sur cette liste morbide comme l'année où la peste noire a anéanti la moitié de l'Europe, avec jusqu'à 20 millions de morts de la peste. La plupart des années de la Seconde Guerre mondiale pourraient probablement aussi prétendre au titre de "pire année". Mais 536 était dans une catégorie à part, soutient l'historien.

Tout a commencé par une éruption.

Selon McCormick, professeur d'histoire médiévale à l'Université Harvard, 536 a été l'année précurseur de l'une des pires périodes de l'histoire de l'humanité. Il s'agissait d'une éruption volcanique au début de l'année qui a eu lieu en Islande, comme établi par une étude d'un glacier suisse réalisée par McCormick et le glaciologue Paul Mayewski de l'Institut du changement climatique de l'Université du Maine (UM) à Orono.

Les cendres crachées par le volcan ont probablement conduit à un brouillard qui a provoqué une période d'obscurité diurne de 18 mois à travers l'Europe, le Moyen-Orient et certaines parties de l'Asie. Comme l'a écrit l'historien byzantin Procope, « car le soleil a donné sa lumière sans éclat, comme la lune, pendant toute l'année ». Il a également raconté qu'il semblait que le soleil était toujours en éclipse.

Cassiodore, un homme politique romain de l'époque, a écrit que le soleil avait une couleur « bleuâtre », la lune n'avait pas d'éclat et « les saisons semblent être toutes mélangées ». Ce qui est encore plus effrayant, a-t-il décrit, "Nous nous émerveillons de ne voir aucune ombre de nos corps à midi."

. qui a conduit à la famine.

Les jours sombres ont également apporté une période de froid, avec des températures estivales tombant de 1,5 ° C à 2,5 ° C. Cela a commencé la décennie la plus froide des 2300 dernières années, rapporte Science, entraînant la dévastation des récoltes et la faim dans le monde.

. et la chute d'un empire

En 541, la peste bubonique ajouta considérablement à la misère du monde. Se propageant depuis le port romain de Péluse en Égypte, la soi-disant peste de Justinien a causé la mort de jusqu'à la moitié de la population de l'Empire romain oriental. Ceci, à son tour, a accéléré son effondrement éventuel, écrit McCormick.

Entre les cataclysmes environnementaux, avec des éruptions volcaniques massives également en 540 et 547, et la dévastation provoquée par la peste, l'Europe a connu un ralentissement économique pendant presque tout le siècle suivant, jusqu'en 640 lorsque l'exploitation minière d'argent lui a donné un coup de pouce.

Était-ce la pire période de l'histoire ?

Bien sûr, le pire moment de l'histoire dépend de qui vous étiez et où vous avez vécu.

Les Amérindiens peuvent facilement indiquer 1520, lorsque la variole, apportée par les Espagnols, a tué des millions d'autochtones. En 1600, jusqu'à 90 pour cent de la population des Amériques (environ 55 millions de personnes) ont été anéantis par divers agents pathogènes européens.

Comme toutes choses, le titre macabre de "pire année de tous les temps" se résume à une perspective historique.


Where in the Solar System Are We Most Likely to Find Life?

Last week, NASA announced one of its most exciting missions in recent memory: a plan to visit Europa, one of Jupiter's largest moons. Previous research has shown that the moon is covered with water ice, and may contain a liquid ocean underneath its surface—raising the tantalizing possibility that Europa could harbor life.

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In recent years, the remarkable number of planets we've discovered orbiting distant stars (1780, at latest count) has shifted the focus of the search for extraterrestrial life to other solar systems. But these planets are far, far away, so it would likely take thousands of years to reach even the closest ones.

With the Europa announcement, it's worth remembering that there are a number of destinations here in our own solar system that we could visit (with unmanned probes) during our lifetimes and perhaps find life. Here's our rundown of the best bets:

A number of missions, including the 1995 flyby of the unmanned probe Galilée, have provided data on Europa that have led scientists to some interesting conclusions. Its surface is made of water ice, but is surprisingly smooth—it has a number of cracks, but very few craters—suggesting that the ice is likely of a relatively young age, and is continually reforming over time, erasing the effects of asteroid impacts.

A close-up of lineae on Europa's surface. (Image via Wikimedia Commons/NASA)

Moreover, analysis of Europa's lineae (dark fractures that crisscross the ice's surface) shows that they're gradually moving, perhaps evidence of tectonic activity or volcanic eruptions underneath. If true, this activity could provide enough heat to generate a liquid ocean underneath the ice.

The hypothetical combination of volcanic activity and liquid water has prompted some scientists to speculate that Europa could harbor life, perhaps similar to the ecosystems on Earth that crop up around seafloor hydrothermal vents and flourish in the absence of sunlight.

Last year, data from the Hubble telescope indicated that in some spots, enormous jets of water are actually shooting out through small holes in Europa's icy surface. If NASA really does send a probe to the moon sometime during the 2020s—still a big if, due to the realities of government spending on space—it could fly through these jets and collect samples to search for extraterrestrial life.

Enceladus, Saturn's sixth-largest moon, is also home to a liquid water ocean. (Image via NASA/JPL/USGS)

Saturn's moon Enceladus is tiny: Its diameter is about four percent that of Earth's, about the width of Arizona. But in recent years, scientists have become convinced that the minute moon is about as likely to harbor life as Europa, for largely the same reason—it appears to contain a liquid water ocean under a cover of ice. 

In 2008, NASA's Cassini-Huygens probe detected plumes of salty water vapor shooting out from the moon's south pole, and further analysis of the plumes confirmed the presence of organic molecules such as carbon, nitrogen and oxygen, thought to be necessary for life. Instead of a thick cap of ice, similar to the one found on Europa, Enceladus has a thinner coating of ice mixed with crust, and the speed at which these plumes were moving (upwards of 650 miles per hour) strongly suggest that they're being shot out from a liquid ocean present at the moon's southern pole.

The presence of liquid water—perhaps due to heating caused by the moon's natural radioactivity—along with rock, ice and vapor has led scientists to hypothesize the existence of a long-term water cycle, in which vapor is shot upward, settles back down to the planet's surface and condenses into a liquid, circulates deep into the moon's crust and then rises back to the surface over hundreds of thousands of years. This could hypothetically circulate the organic molecules over time, making the existence of microbial life on the tiny moon that much more likely. 

The Cassini-Huygens probe is schedule to pass by the moon several times in 2015, but there are currently no plans to send a specialized probe that could land on its surface, or sample the water vapor plumes for evidence of life.

Mars' thin atmosphere, as seen from low orbit. (Image via Wikimedia Commons)

Because of its close proximity, we know more about Mars than any of the other destinations on this list, and much of what we've found is encouraging. Data from the Curiosity rover and other unmanned probes have provided evidence that the planet once featured flowing liquid water and freshwater lakes on its surface. The planet currently has permanent ice caps on each of its poles that are largely composed of water ice, and the soil contains about one to three percent water by mass, although it's bound to other minerals and thus inaccessible. There's also some evidence that the planet's crust might feature traces of organic compounds.

The one thing we haven't found, though, is indisputable evidence of life, either current or historical. Previous claims of microbial fossils found on meteorites that originated on Mars have been debunked, and all the soil and rock samples that our probes have analyzed have failed to provide a clear signature of any life form. Other aspects of Mars that seem to make current life unlikely are its extremely thin atmosphere (too thin to substantially protect against radiation from space) and its extreme cold (average surface temperature: -82ºF), which prohibits liquid water from forming at the surface.

Still, some scientists believe that the historical evidence of liquid water suggests that Mars was once much more hospitable than it is today. Studies indicate that the planet likely once had a magnetic field, which could have protected against radiation and also helped preserve a thicker atmosphere against the erosional force of the solar wind. This atmosphere could have insulated the planet, raising temperatures to levels high enough to produce liquid water, the key to fostering microbial life.

We currently have two rovers exploring and sampling Mars, along with plans to send yet-more sophisticated probes and perhaps even a manned mission in the future. If life did once exist on Mars and left any evidence, with luck we'll eventually discover it.

Io, Jupiter's moon, has extremely high levels of volcanic activity, which could have provided the heat to sustain life sometime in the past. (Image via NASA / JPL / University of Arizona)

Jupiter's third-largest moon, Io is incredibly volcanic: With more than 400 active volcanoes, it's believed to be the most geologically active body in the solar system. All this activity has produced a thin gas atmosphere, mostly made up of sulfur dioxide, with traces of oxygen.

In some areas of the surface, it also produces heat. Regions near volcanoes have been found to be as hot as 3000ºF, while other areas average about -202°F, meaning that some areas could persist at a happy medium that's conducive to life.

Unfortunately, Io isn't nearly as likely to harbor life as Europa or Enceladus for a few reasons: It hasn't been found to have organic chemicals or water (either in a liquid or solid state), and and it orbits within a ring of radiation (called the Io plasma torus) surrounding Jupiter, formed by ionized gas from Io's own volcanoes, that would likely kill anything.

However, some scientists believe that Io could have harbored life long ago and that it could even persist deep under the moon's surface. Computer simulations of the formation of Jupiter's moons suggest that Io formed in an area with plentiful liquid water. This, combined with its heat, could have fostered the evolution of life. Io's plasma torus would have destroyed all life (and all surface water) within㺊 million years or so of the moon's formation, but it's possible that some could have migrated underground into the moon's lava tubes and been sustained by the energy released by volcanic activity.

If life does live on Io, it'll likely be some time before we can find it, as we'd need to land a probe on the moon's surface and drill into its interior to discover it. Building and successfully landing a probe that carries equipment to drill more than a few inches down is still far beyond our capabilities.

Titan, Saturn's largest moon, has a thick, chemically active atmosphere. (Image via NASA/JPL/Space Science Institute)

In terms of life, Titan—the largest moon of Saturn—has one thing going for it that none of the other destinations do: a thick, chemically active atmosphere. The moon's atmosphere is denser than Earth's, and the upper levels are mostly composed of nitrogen, with small amounts of methane and oxygen. This is encouraging, as life (at least on Earth) requires an atmosphere for protection from radiation and for the circulation of organic compounds.

For years, though, scientists dismissed the possibility of life on Titan because of its extreme cold. Distant from the Sun and without enough volcanic activity to significantly warm it, the moon's average surface temperature is �°F, far too cold to allow for liquid water, and life as we know it.

More recently, though, using the Cassini-Huygens probe, scientists have observed liquid lakes on the moon's surface, likely made of hydrocarbons such as ethane or methane. It would look radically different from life on Earth, but it's possible these lakes could harbor life that lives in a hydrocarbon medium instead of water.

There's even speculation that the moon's methane-rich atmosphere is actually the result of life: Normally, the chemical is degraded by sunlight, but if organisms on Titan emitted methane as part of their metabolism, as many microbes on Earth do, it could continually replenish the atmosphere's stock of it.

There has been some talk of sending a "splashdown" probe to explore the surface lakes of Titan, but there are no current plans to do more than examine it from afar with the Cassini probe.

About Joseph Stromberg

Joseph Stromberg was previously a digital reporter for Smithsonian.


Here’s Why We Need to Find Alien Life: Neil deGrasse Tyson Explains

Dr. Neil DeGrasse Tyson, director of the Hayden Planetarium and host of the recent Cosmos reboot, would like to know within 50 years if there’s any life in our backyard—Mars, Europa, Enceladus, Titan, etc.

It’s an ambitious goal, certainly, but it’s one that’s seconded by the foremost space agencies in the world, and is a major cornerstone of NASA’s astrobiology program.

And there’s every reason to be optimistic that Dr. Tyson’s hopes may be realized within the time frame he’s set. There’s been a frenetic spate of intensive astrobiological research throughout the solar system in recent years and the pace of activity is only set to increase as time goes on.

There are many robotic craft operating on (or in) orbit about Mars, the prime focus in the search for extraterrestrial life within our solar system the Curiosité rover expands our knowledge of Martian geology and history daily, and the twin rovers Esprit et Opportunity have been exploring the Red Planet for over 12 years.

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Elsewhere, plans are in the offing for missions to explore whatever might lie beneath the shifting ice-plates of Jupiter’s moon Europa, or whatever sub-surface ocean feeds the ice-geysers of Saturn’s moon Enceladus and Saturn’s other intriguing moon, the smog-shrouded Titan, has long been a target for astrobiologists, with its weird weather, geology, and “hydrologic cycle” based on methane and ethane.

But for Dr. Tyson, the pursuit of alien life—and the discovery of a truly independent lineage of living things within our solar system—is one of the most important goals of modern science, and for a host of reasons.

A Diversity of Samples

Right now, our understanding of life is extremely limited, and that is because we have only one sample to study—our own, terrestrial life. We may marvel at the enormous diversity life has attained, in the multitude of permutations earthly life has expressed throughout the vast gulfs of geological time, and in the many different environments it has adapted to thrive in.

But it all has one thing in common—a single origin in deep time, and the use of nucleic acids to mediate replication and transmit heredity.

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But if we could find a type of life within our solar system that was not “encoded”—that is, did not use DNA or RNA or any other macromolecule to register biological information—then we could be sure that this life possessed “an entire other genesis,” completely independent of terrestrial life.

“Can you even define your sample if it only exists as one?” Dr. Tyson asks. “Scientifically, generally you want multiple examples of something to say ‘here’s what they have in common, here’s what’s different, here’s what really defines it, and here’s what doesn’t.’”

In other words, life as we currently understand it is an anomaly, and almost impossible to truly define for lack of sufficient samples. Our definition of life amounts to…well, you know, things that are vivant, and stuff.

But such a vague and nebulous answer doesn’t cut it with Dr. Tyson. He wants something scientifically rigorous and exact.

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“Does life require liquid water?” he asks, rhetorically. “No, because this one is using liquid ammonia. Does it require a sun? No, because this one is getting energy from volcanoes—whatever! I’m making this up, of course.”

But he makes an important point.

“You can’t claim to fully understand your sample unless you have a diversity of sortes of samples.”

Perhaps, in the next fifty years, all our efforts will pay off, and we’ll finally discover—whether in a Martian crater, or in a Europan ocean, or in a frigid Titanian lake of hydrocarbons—one of Dr. Tyson’s extraterrestrial samples. And then we can get down to the business of figuring out what life vraiment est.


Location Analog to Europa Found in Canada

Since a spacecraft meant to discover life on the Jovian moon Europa is in the works, testing to see which methods of doing this are the most efficient is essential for a successful mission. A location that provides a similar environment has been discovered at Borup Fjord Pass, in the Canadian High Arctic.

This location is a frozen fjord that features a highly-sulfurous environment, similar to what astronomers believe the icy Jovian moon has to offer. By studying how extreme bacteria survive here, experts may get an idea of what to expect when they visit the celestial body.

Discovering a place here on Earth where ice and sulfur come together was not an easy task. Chemical emissions in the Borup Fjord Pass were recently demonstrated to fulfill the necessary conditions for selection. From a satellite, the location displays a similar appearance to that of Europa's surface.

Both NASA and the European Space Agency (ESA) are currently in the process of preparing missions headed for Europa. Both will focus on finding biosignatures, subtle indicators that life either exists, or is possible, on the surface of the large moon.

&ldquoWe have discovered that elemental sulfur (S) can contain morphological, mineralogical and organic 'biosignatures' linked to bacterial activity. If they are found on Europa, this would suggest the possible presence of microorganisms,&rdquo expert Damhnait Gleeson tells SINC, quoted by Astrobiology Magazine.

Gleeson was the lead author of a new study detailing the findings, which is published in the latest issue of the Astrobiology Journal. He is currently a member of the Centro de Astrobiologia (INTA-CSIC).

Needle- and rhomboid-like sulfur shapes were found to contain the mineralized remains of microorganisms and some extracellular materials, and so scientists hope that they will find something similar on Europa as well. However, this will not be an easy task.

It could be that all microorganisms on the moon, if any, are located inside the alleged underground ocean that lies beneath tens of miles of granite-strength ice. Drilling all the way to this location is impossible with current technologies.

Europa is similar to other moons in the solar system &ndash a thick ice crust covering a supposed liquid ocean &ndash such as Saturn's Enceladus and Jupiter's Ganymede.

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